Andrea Manzati

Entre más grande, mejor... cuando de cohetes hablamos

26-04-2017

¿Cómo se perfilan los cohetes con destino a Marte?

Por: Antonio Medina 

Hasta el día de hoy, el cohete Saturn V continúa siendo la máquina más grande y poderosa construida por el ser humano, y el único vehículo que lo ha llevado más allá de la órbita terrestre baja.

El Saturn V fue un cohete estadounidense que se utilizó para los programas Apolo y Skylab de la NASA. Tenía una altura de 110.6 metros, un diámetro de 10 metros y un peso de 2,900,000 kilogramos. Sus cinco motores F-1 en sus tres distintas fases generaban una fuerza de empuje de 39,400 kilonewtons, lo cual le permitió llevar seis diferentes misiones lunares.

El Saturn V fue retirado de las operaciones en 1973 y hasta la fecha no se ha construido otro cohete de estas magnitudes.

Pero con el recién interés de las agencias espaciales de todo el mundo -y de las compañías privadas- por llegar a Marte, la construcción de cohetes inmensos ahora parece ser una necesidad.

¿Quién ha construido el cohete más grande hasta el momento en la carrera por llegar al Planeta Rojo?

Atlas V - United Launch Alliance

El 26 de noviembre de 2011, el cohete Atlas V llevó exitosamente a Marte al objeto más pesado creado por el humano, el rover Curiosity de la NASA.

United Launch Allianace, es un proyecto conjunto entre las compañías Lockheed Martin Space Systems y Boeing Defense, Space & Security.

Para el año 2020, este mismo cohete intentará llevar un nuevo vehículo explorador de la NASA al Planeta Rojo, que será incluso más grande y más pesado que el Curiosity. El Atlas V ha sido lanzado a la órbita terrestre y más allá, en 71 ocasiones, convirtiéndolo en uno de los cohetes más confiables que se hayan fabricado.

Mide 58.3 metros de altura, 3.81 metros de diámetro y pesa 546,700 kg. Tiene una carga útil de hasta 5,000 kilogramos, una fuerza de despegue de 1,270 kilonewtons y cada lanzamiento tiene un costo de $163 millones de dólares. 

Long March 5 - Agencia Espacial China

Tal vez China no haya sido el competidor más feroz en esta carrera espacial, pero no cabe duda que en los últimos años, el Programa Espacial Chino ha dado pasos agigantados y la familia de cohetes Long March es prueba de ello.

Hasta el momento el cohete más poderosos construido por China es el Long March 5, que planea poner en órbita su estación espacial en el 2017 y mandar a Marte el primer rover del gigante asiático en el 2020.

Tiene una altura de 57 metros, un diámetro de 5 metros y un pesos total de 879,000 kilogramos. Tiene una fuerza de empuje de 9,600 kilonewtons y aún se desconoce el costo de lanzamiento debido al hermetismo del programa espacial de ese país.

Falcon Heavy - SpaceX

SpaceX, la compañía de Elon Musk, es uno de los más grandes competidores privados en la carrera espacial por llegar a Marte. Anteriormente conocido como el Falcon 9 Heavy, este cohete será utilizado en múltiples ocasiones para llevar cargas pesadas a la órbita baja de la Tierra, como satélites y otros instrumentos espaciales, además de poder abastecer a estaciones espaciales.

Se pretende que en 2018, este cohete lleve a los dos primeros turistas espaciales a un paseo alrededor de la Luna y que para 2020, tenga la capacidad de enviar una nave a Marte. Su altura es de 70 metros, su diámetro de 3.66 metros y su peso es de 1,420,788 kilogramos. Será capaz de enviar una carga útil a Marte de unos 16,800 kilogramos, a través de sus 22,819 kilonewtons de fuerza de empuje y tendrá un costo de lanzamiento de 90 millones de dólares.

Space Launch Systems (SLS) - NASA

Este será el primer cohete que sobrepase las dimensiones del Saturn V y está planeado que su primer lanzamiento se lleve a cabo el próximo año (2018). Un par de años más tarde, se pretende que el SLS pueda llevar astronautas a orbitar la Luna y que para la década de 2030, pueda llevar la primera tripulación de la NASA al Planeta Rojo.

A pesar de que aún se encuentra en desarrollo, parecería ser que el SLS se convertirá en el rey de los cohetes y será fabricado por una alianza entre Boeing, United Launch Alliance, Orbital ATK y Aerojet Rocketdyne. Contará con una altura de aproximadamente 118 metros, un diámetro de 8.4 metros y una masa total de cerca de 1,200,000 kilogramos. Su capacidad de carga a Marte será de 40,000 kilogramos, los cuales serán propulsados por una fuerza de 32,000 kilonewtons. El costo de lanzamiento será de 500 millones de dólares. 

Interplanetary Transport System (ITS) - SpaceX

En caso de que llegue a ser construido, se convertirá en el padre de todos los cohetes espaciales. SpaceX planea fabricar este megacohete con la finalidad de poder llevar a Marte hasta 100 pasajeros en un sólo viaje.

Aunque aún no se tiene una fecha para el comienzo de su construcción, se rumora que SpaceX tiene planeado lanzar este cohete en el año 2024 para realizar las primeras misiones de prueba, aunque para esto, Elon Musk debe conseguir el financiamiento para construirlo.

El ITS será mucho más que un cohete, se podría convertir en el primer transporte colonizador interplanetario, pero todo dependerá del éxito que tenga SpaceX con sus primeros viajes turísticos al espacio. Aún se desconocen por completo las dimensiones que podría llegar a tener el ITS, pero en caso de convertirse en realidad, Musk asegura que la humanidad nunca habrá visto algo como esto y que sobrepasará todas las expectativas que hasta el momento tenemos.  

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