Crédito: SpaceX, Ben Cooper
Crédito: Virgin Galactic
Lanzador New Glenn de Blue Origin en la versión de dos etapas (Blue Origin).

La nueva carrera espacial

09-03-2017

Las empresas que te llevarán al espacio

Por: Antonio Medina 

 

Hace 60 años, comenzó lo que se denominó “carrera espacial”, una competencia entre Estados Unidos y La Unión Soviética que tuvo principalmente tres etapas. La primera consistió en la puesta en órbita de un satélite, y los ganadores fueron los soviéticos; la segunda etapa fue la de mandar un ser humano al espacio exterior, y también ganaron los soviéticos; y finalmente la de la conquista de la Luna, que como todos sabemos fue ganada por Estados Unidos.

Pero hoy en día, más de medio siglo después, se lleva a cabo una nueva carrera espacial en donde los competidores no son gobiernos, sino empresas privadas que compiten por dominar el espacio.

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Esta nueva contienda tiene tres principales protagonistas: Virgin Galactic propiedad del empresario británico Sir Richard Branson, dueño de Virgin Group, un consorcio empresarial con más de 360 empresas; Blue Origin, fundada por Jeff Bezos, dueño de Amazon, la tienda en línea más grande del planeta; y SpaceX, la compañía del multimillonario Elon Musk, genio del Internet y dueño de compañías como PayPal y Tesla Motors.

A comienzos del siglo XXI, estas tres empresas se plantearon un objetivo principal: hacer del espacio exterior un “negocio”. La primera en aparecer fue Blue Origin, en el 2000, posteriormente, en el 2002, se estableció SpaceX, y finalmente, dos años más tarde, en el 2004, se conformó como tal Virgin Galactic.

 

SPACE X

SpaceX se encuentra establecida en Hawthorne, California, y desde su fundación, se ha enfocado en los vuelos comerciales al espacio, además de realizar algunas misiones de carga para las diferentes agencias espaciales. Durante años, ha diseñado y construido cohetes reutilizables, propulsados por un sistema de lanzamiento modular.

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Su cohete Falcon 9 cuenta con 9 motores Merlín en su primera etapa y uno más en la segunda, ambas diseñadas para poderse utilizar de nueva cuenta tras el despegue. Su última versión, el “Falcon Heavy”, promete ser el cohete más potente del mundo.

Space X es la única empresa privada que ha traído de regreso una nave espacial desde la órbita terrestre baja, lo que logró por primera vez en diciembre de 2010.

A pesar de que han llevado a cabo misiones de reabastecimiento de la Estación Espacial Internacional, el plan de SpaceX siempre ha sido -y seguirá siendo- los vuelos comerciales. Hace algunos días, Elon Musk anunció que a finales de 2018, su compañía enviará a dos turistas a un viaje alrededor de la Luna. Los turistas espaciales volarán a bordo de una nave Dragon 2, una cápsula que efectuará su primer vuelo espacial no tripulado este mismo año.

VIRGIN GALACTIC

Richard Branson tiene una variedad de compañías bajo la marca "Virgin", incluyendo una compañía de música y una aerolínea. Virgin Galactic se registró como empresa en 1999, pero no fue sino hasta el 2004 que entró de lleno en la carrera espacial.

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En 1995, la Fundación X Prize, concibió la idea de recompensar con 10 millones de dólares a la primera organización no gubernamental capaz de mandar a tres personas al espacio utilizando una nave reutilizable. Branson, que estuvo interesado en los viajes espaciales desde los años 60, decidió patrocinar la propuesta de Burt Rutan y en el 2004, la nave SpaceShipOne ganó el premio.

Desde entonces las metas de la empresa de Richard Branson son ofrecer vuelos espaciales suborbitales tripulados y lanzamientos orbitales para misiones científicas y para pequeños satélites. La principal diferencia entre Virgin Galactic y sus competidores es que ellos utilizan naves más parecidas a un avión o a un pequeño transbordador espacial.

Su propuesta más reciente es la “SpaceShipTwo, que está diseñada para llevar hasta 6 pasajeros a una altura de 100 kilómetros sobre la Tierra –donde comienza el espacio exterior- para disfrutar de 5 minutos de gravedad cero.

La nave se eleva a 15,200 metros a través de una nave nodriza de propulsión a chorro, la “White Knight Two”. Tras ser liberada, la SpaceShipTwo funciona con un motor de cohete, y para regresar a la Tierra utiliza su forma de avión para planear y realizar un aterrizaje convencional.

Virgin ha vendido más de 700 boletos, cada uno con un valor de más de 250,000 dólares. Varias celebridades ya se han inscrito, incluyendo a Justin Bieber, Ashton Kutcher, Leonardo DiCaprio y Stephen Hawking.

Virgin aún no tiene una fecha tentativa para enviar seres humanos al espacio, pero su fundador ha declarado en reiteradas ocasiones que no se encuentran muy lejos de poder lograrlo.

BLUE ORIGIN

Blue Origin, con sede central en Florida, Estados Unidos, planteó entre sus objetivos principales los vuelos comerciales suborbitales y orbitales, además de realizar misiones oficiales para la NASA.

Su trabajo se ha basado en desarrollar cohetes reutilizables, que por medio de aterrizajes controlados, puedan permitir utilizar las naves espaciales de manera sustentable.

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Su más reciente cohete, el “New Glenn” (en honor al primer astronauta norteamericano en orbitar la Tierra, John Glenn) está impulsado por 7 motores BE-4, que le permite ser hasta 30% más potente que el Falcon Heavy de SpaceX.

La principal diferencia con el Falcon Heavy es que el New Glenn usará metano y oxígeno líquido, en vez de kerolox (queroseno y oxígeno líquidos). 

El “New Glenn” será capaz de transportar hasta 50 toneladas dentro de la órbita terrestre baja y hasta 14 toneladas en la órbita geosincrónica. Dependiendo de la misión, este cohete de Blue Origin podrá ser adaptado a dos o tres etapas y el aterrizaje se realizará en barcazas controladas remotamente, donde ya han tenido aterrizajes exitosos.

Blue Origin anunció recientemente que ha firmado un contrato con la empresa francesa Eutelsat Comunications, para lanzar un satélite geoestacionario entre el 2021 y 2022.

Pero no es todo. El fundador de Amazon, Jeff Bezos, acaba de anunciar también que prevé la creación de un servicio de envío, similar a Amazon, con una nave espacial de carga capaz de enviar hasta 10,000 libras de suministros para un "futuro asentamiento humano".

De acuerdo a la revista Aviation Week, Blue Origin está trabajando para desarrollar la nave espacial Blue Moon a tiempo para un vuelo inaugural en 2020.

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Esta es la nueva carrera espacial, y por ahora parecería que SpaceX lleva la delantera, pues ya tiene planeado un viaje turístico a la Luna para el próximo año. Pero no podemos dejar de prestar atención a los demás contendientes, que se encuentran trabajando a marchas forzadas para alcanzar a la compañía de Elon Musk.

Sin lugar a dudas estas tres empresas se convertirán en las pioneras de lo que en un futuro cada vez más próximo será el turismo espacial, algo que durante muchos años ha sido el sueño de millones en el mundo.

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