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Un trabajador del Ministerio de Salud fumiga una casa para matar mosquitos en Nicaragua. Crédito: Oswaldo Rivas / Reuters / Newscom
Crédito: The New York Times
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¿Qué es, qué implica y qué hacer ante el brote del virus Zika?

02-02-2016

Noticias e historias sobre la epidemia del virus Zika están surgiendo en todos lados. Y no es de extrañarse; desde que el virus resurgió en Brasil el año pasado, 25 países en América Latina y el Caribe han reportado infecciones.

La Organización Mundial de la Salud (OMS) ha declarado “emergencia de salud pública internacional”, impulsado por la sospecha de que puede ocasionar defectos de nacimiento, y por el explosivo potencial pandémico del virus.

Historia

El virus Zika es una infección transmitida por mosquitos relacionados con el dengue, la fiebre amarilla y el virus del Nilo Occidental. A pesar de que fue descubierto en el bosque Zika de Uganda en 1947 y es común en África y Asia, no comenzó la propagación en el hemisferio occidental hasta el pasado mes de mayo, cuando ocurrió un brote en Brasil. A partir de ahí comenzó a propagarse rápidamente a otra partes de América del Sur, América Central y el Caribe.

La preocupación principal de este virus se centra en las mujeres que se infectan durante el embarazo y las personas que desarrollan una especie de parálisis temporal después de la exposición al virus Zika.

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¿Cómo se transmite el virus?

El virus Zika se transmite por mosquitos del género Aedes aegypti, el mosquito portador del dengue, la fiebre amarilla y la chikunguña. Este mosquito -muy presente en América Latina- puede alimentarse en cualquier momento, aunque suele picar con más frecuencia durante el día; los sitios donde mejor se reproduce son aquellos en donde existe agua estancada y limpia (una tapa de botella le bastaría).

El mosquito tigre asiático, Aedes albopictus, también es conocido por transmitir el virus, pero no está claro qué tan eficientemente.

Aunque el virus normalmente se transmite a través de los mosquitos, se han emitido reportes de posible propagación a través de la transfusión de sangre y a través del sexo.

De hecho el día de hoy (2 de febrero) funcionarios del estado de Texas, en Estados Unidos han reportado el primer caso de Zika contagiado por transmisión sexual. De confirmarse, el caso sería el segundo ejemplo documentado del virus que se transmite entre los humanos a través del contacto sexual.

¿Cómo podría causar daño cerebral en los bebés?

La posibilidad de que el virus Zika provoca microcefalia - cabezas inusualmente pequeñas y cerebros dañados - surgió recién en octubre, cuando los médicos en el norte de Brasil notaron un aumento en el número de bebés con la enfermedad.

Sin embargo, puede ser que otros factores, tales como la infección simultánea con otros virus, estén contribuyendo a este aumento; incluso puede incluso surgir evidencia de que el virus Zika no sea la principal causa, aunque en este momento pareciera lo contrario.

No se sabe la frecuencia de casos con microcefalia en Brasil. Cerca de tres millones de bebés nacen en ese país cada año. Normalmente, se reportan alrededor de 150 casos de microcefalia, y actualmente el gobierno Brasileño investiga cerca de 4,000 casos. Sin embargo, el número de casos suele aumentar cuando las personas están atentos a una crisis sanitaria.

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¿Cuáles son los síntomas?

Aproximadamente 1 de cada 5 personas infectadas con el virus Zika se vuelven sintomáticos. Algunos síntomas característicos son la aparición aguda de fiebre con erupción maculopapular, artralgia, o conjuntivitis. Otros síntomas comúnmente reportados incluyen mialgia y dolor de cabeza. La enfermedad clínica suele ser leve con síntomas que duran entre varios días hasta una semana.

¿Cómo se diagnostica?

Las pruebas más precisas -que detectan ARN viral en la sangre de un paciente- sólo funcionan dentro de la semana en la que aparecen los primeros síntomas. Después de ese tiempo, los investigadores pueden analizar los anticuerpos en la sangre, pero estos anticuerpos pueden reaccionar con anticuerpos contra el dengue, el vual está tan extendido en Brasil y gran parte de América Latina, que casi todos los adultos tienen anticuerpos contra él.

Eso hace que sea difícil determinar si la madre de un bebé que nació con microcefalia se infectó con Zika más temprano en su embarazo. 

¿Existe una vacuna? ¿Cómo protegerse?

No existe una vacuna contra el virus Zika. Los esfuerzos por hacer una apenas han comenzado, y crear y probar una vacuna generalmente lleva mucho tiempo y millones de dólares.  La CDC (Centers for Disease Control and Prevention) ha aconsejado a las mujeres embarazadas evitar ir a las regiones donde el Zika se está transmitiendo.

A las personas que piensan viajar a esos países se recomienda utilizar repelentes contra mosquitos y alojarse en habitaciones con aire acondicionado o con mosquiteros, vestir pantalones largos, mangas largas, zapatos y sombreros.  

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Fuente: OMS; The New York Times; Science

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