NASA, ESA, G. Illingworth, D. Magee, and P. Oesch (University of California, Santa Cruz), R. Bouwens (Leiden University), and the HUDF09 Team

¿Qué tan grande es el universo?

09-06-2015

A medida que la tecnología ha evolucionado, los astrónomos han sido capaces de observar hacia atrás en el tiempo, justo después del Big Bang. Esto podría parecer que el universo entero está dentro de nuestra visibilidad. Pero el tamaño del universo depende de una serie de cosas, incluyendo su forma y su expansión.

¿Qué tan grande es el universo? La verdad es que los científicos no pueden responder con certeza.

El universo observable

Los astrónomos han medido la edad del universo en aproximadamente 13,800 millones de años. Debido a la relación entre la distancia y la velocidad de la luz, esto significa que pueden mirar sobre una región del espacio que se encuentra a 13,800 millones de años-luz de distancia. Como un barco en el océano, los astrónomos en la Tierra pueden girar sus telescopios para mirar 13,800 millones de años luz en todas direcciones, lo que pone a la Tierra dentro de una esfera observable con un radio de 13,800 millones de años luz. La palabra "observable" es clave; la esfera limita lo que los científicos pueden ver pero no lo que allí existe.

Pero aunque la esfera parece de un diámetro de casi 28 millones de años luz, es mucho más grande. Los científicos saben que el universo se está expandiendo. Así, mientras que los científicos pueden ver un lugar que estaba a 13,800 millones de años luz de la Tierra en el momento del Big Bang, el universo ha continuado expandiéndose. Hoy, ese mismo lugar se encuentra a 46 mil millones de años-luz de distancia, por lo que el diámetro del universo observable sería una esfera de alrededor de 92 mil millones de años luz.

Centrar una circunferencia en el lugar de la Tierra en el espacio podría parecer que ponemos a la humanidad en el centro del universo. Sin embargo, como ese mismo barco en el océano, no podemos decir dónde estamos dentro del enorme alcance del universo. El hecho de que no podamos ver tierra no significa que estemos en el centro del océano; de igual forma, simplemente porque no podemos ver el borde del universo, no significa que nos encontremos en el centro del éste.

Aunque nuestra visión del universo es limitada, nuestra imaginación no lo es. Los astrónomos tienen pruebas indirectas de que el universo de galaxias se extiende mucho más allá de la región que podemos ver.

De acuerdo con las teorías principales, otras partes del universo pueden ser muy diferentes al nuestro - e incluso pueden tener distintas leyes de la naturaleza. Tal vez nunca lo sepamos por completo. Pero es posible que las pistas se encuentren a la vista, a la espera de ser descubiertas!

¿Qué tan lejos podemos ver?

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Esta imagen es la foto más antigua y más joven del universo jamás tomada. La más antigua, porque le ha tomado a la luz cerca de 14 mil millones de años en llegar hasta nosotros. Más joven, ya que es una imagen de nuestro universo recién nacido, mucho antes de que las primeras estrellas y galaxias se formaran. Los modelos brillantes muestran cúmulos de materia simple que eventualmente formarán estrellas y galaxias.

La forma del universo

El tamaño del universo depende en gran medida de su forma. Los científicos han predicho la posibilidad de que el universo pueda ser cerrado como una esfera, infinito y negativamente curvado como una silla de montar, o plano e infinito.

Un universo finito tiene un tamaño finito que puede ser medido; este sería el caso de un universo esférico cerrado. Pero un universo infinito, por definición, no tiene tamaño.

Según la NASA, los científicos creen casi con certeza que el universo es plano, lo cual lo haría infinito. 

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Fuentes: 
Space.com
Centro de Astrofísica Harvard Smithsonian 

 

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