Representación artística de Solar Probe Plus. La misión programada para visitar y estudiar el Sol mas cerca que nunca. Créditos: NASA

NASA dará anuncio sobre su primera misión al Sol

31-05-2017

I believe I can fly, I believe I can touch the Sun

Por: Alejandra Almed


** Actualización: La NASA cambia el nombre de su misión a Parker Solar Probe, en honor al astrofísico Eugene Parker. Se trata de la primera misión que tiene nombre de una persona que aún vive. 


La NASA anunció por su cuenta de Twitter que el 31 de Mayo de 2017 hará un comunicado acerca de la primera misión que pretende llegar al Sol, The Solar Pube Plus. El comunicado se trasmitirá desde el auditorio del Centro de Investigación William Eckhardt de la Universidad de Chicago el día de hoy a las 11 am EDT. El evento se emitirá en la cadena de televisión de la NASA y en su sitio web.

La misión denominada Solar Pube Plus está planeada para ser lanzada en el  verano del próximo año. Su objetivo es alcanzar la atmósfera de nuestra estrella. Se pretende que la sonda se acerque a una distancia de 6 millones de kilómetros. Eso es una décima de la distancia que hay entre el Sol y Mercurio; mucho más cerca de lo que cualquier nave espacial haya llegado jamás.

El principal reto al que se enfrenta esta misión son las altas temperaturas con las que se encontrará la sonda cuando se acerque a nuestra estrella, ya que tendrá que soportar temperaturas de alrededor de 1,370 grados Celsius. Es la primera nave espacial en toda la historia que se enfrenta a esta cantidad de radiación y a tales temperaturas.

Aunque por el momento el plan es que la sonda solar no tenga tripulantes, el investigador del Centro de Vuelo Espacial de la NASA, Eric Christian, piensa que en caso de contar con el tiempo y la inversión suficiente, la NASA podría desarrollar una nave capaz de llevar a un astronauta a unos 6 millones de kilómetros del sol, sin que corriera riesgo alguno.

La nave explorará la zona externa de la atmósfera del Sol, ya que teóricamente es imposible que un objeto hecho por el hombre se acerque hasta su superficie; sin embargo la sonda llegará lo suficientemente cerca para hacer observaciones críticas y responder preguntas que desde décadas se han formulado alrededor de las estrellas, por ejemplo, cómo están hechas.

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Las principales incógnitas por resolver de la misión son: 

1. Descubrir la fuente de calor que hace que la temperatura de la atmósfera solar, denominada corona, sea mucho mayor que la propia superficie del Sol. Se pensaría que entre más lejos se encuentre un punto de la fuente de calor, ésta tendría menor temperatura, pero la corona es mucho más caliente que la superficie, y este es un misterio que no se ha podido resolver.

2. La segunda interrogante tiene que ver con la velocidad de los vientos solares. Esta investigación podría ayudar a aclarar, de una vez por todas, por qué aceleran tan rápido, a millones de kilómetros por hora.

3. La tercera cuestión que se espera resolver involucra a las llamadas partículas energéticas solares, que son las partículas altamente cargadas de energía emitidas ocasionalmente por el Sol, y que representan un gran peligro para los astronautas y las naves espaciales sin protección.

La NASA espera que los resultados de esta misión mejoren las previsiones de los grandes eventos meteorológicos espaciales que afectan la vida en la Tierra, así como los satélites y a los astronautas en el espacio. 

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