Arte por Dana Berry
Crédito: NASA
Imágenes de Plutón tomadas por la nave New Horizons a medida que se va acercando al planeta. Crédito: AP / NASA

Emotivo encuentro con Plutón

14-07-2015

Después de casi 10 años de viaje, y unos 4,828 millones de km recorridos, la nave espacial New Horizons llega a nuestro querido y lejano planeta Plutón.

¿Planeta? Si, leíste bien, a medida de que New Horizons se acerca a su objetivo, la posibilidad de volverlo a considerar planeta aumenta

Ha sido un viaje largo. Cuando la nave espacial New Horizons fue lanzada en enero de 2006, Plutón todavía era considerado un planeta y era el único que no había sido visitado por una sonda. Más tarde ese mismo año su estatus fue cambiado a “planeta enano” y ahora, después de un viaje de casi 5,000 millones de km, la nave está a punto del emocionante encuentro con ese lejano y helado mundo al borde de nuestro sistema solar.

El vehículo está lleno de instrumentos, desde espectrómetros que pueden revelar detalles sobre la composición y atmósfera de Plutón hasta una lámina recoge polvo que analizará las partículas de los alrededores del planeta enano. New Horizons capturará imágenes de Plutón y su luna, Caronte, con un detalle que jamás hayamos visto antes.

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Plutón se encuentra dentro del Cinturón de Kuiper, una región que se extiende más allá de Neptuno y que contiene cientos de miles de cuerpos de unos 100 kilómetros de diámetro, además de muchos otros más pequeños. Cada uno con sus peculiaridades. Por ejemplo, Eris -el cuerpo más grande conocido en el cinturón- tiene una atmósfera que se congela sobre la superficie y se re-evapora en el transcurso de su órbita de 558 años; Haumea gira más rápido que cualquier otro gran cuerpo en el sistema solar. Su torbellino es el resultado de una antigua colisión que arrojó escombros helados a través de los límites exteriores del sistema solar; Makemake tiene una superficie parecida a una fábrica de productos químicos: Convierte lentamente losas de hielo de metano en una mezcla de hielos exóticos, algunos de los cuales nunca se han visto en ningún lugar fuera de los laboratorios de la Tierra. Y hay más, con nombres como Quaoar, Orcus, Sedna y Blancanieves.

Cada uno, añade evidencia sobre el por qué Plutón no cuenta como planeta sino como planeta enano. Comparte una órbita con sus vecinos del cinturón de Kuiper, a diferencia de los otros cuerpos que llamamos planetas, que orbitan en solitario.

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Pero su nueva clasificación no desmotiva a sus fans, al contrario, ese pequeño mundo, tan lejano que ni siquiera los más potentes telescopios en la Tierra pueden enfocar, es ahora más querido y conocerlo a fondo resulta más anhelado que nunca.

Una misión difícil

Lanzada desde Cabo Cañaveral en Florida, la nave espacial de la NASA New Horizons viajó a través del sistema solar, recorriendo en promedio más de un millón de kilómetros diarios. La sonda llegó a Júpiter un año después, y utilizó la gravedad del planeta gigante como un intensificador de velocidad para recortar casi cuatro años el tiempo total del viaje. Incluso con ese impulso, New Horizons todavía tardaría ocho años más en llegar al planeta enano, que en promedio se encuentra más lejos del Sol que 40 veces la distancia entre la Tierra y el Sol. A esa distancia hace muchísimo frío. Plutón puede alcanzar temperaturas inferiores a los 200 grados bajo cero. 

El pasado 9 de Julio los investigadores a cargo de la misión New Horizons, se colocaron lo suficientemente cerca de Plutón para poder observar su geología. “Es una región de transición única con una gran cantidad de procesos dinámicos que interactúan” dijo Curt Niebur, científico del programa New Horizons.

los científicos han confirmado que Plutón tiene una capa de hielo polar, que antes sólo se especulaba. Esta capa de hielo podría estar formada por metano o nitrógeno congelado.
 
En segundo lugar, se ha confirmado que Plutón es un poco más grande de lo que sabíamos. Antes de New Horizons, sólo se había podido observar a este planeta enano como un diminuto espectro de luz que brillaba muy a lo lejos, y debido a que el planeta enano tiene atmósfera la medición de su diámetro era un poco borrosa. Antes, las estimaciones científicas de su diámetro eran aproximadamente dos mil 301 km. Las nuevas estimaciones del equipo de New Horizons estiman que el planeta está más cerca del extremo de su espectro, alrededor de los dos mil 370 km. Este ligero incremento significa que la atmósfera de Plutón es menos profunda de lo esperado, por lo que los científicos deberán redefinir sus estudios sobre el interior rocoso y de hielo de este planeta enano.
 
El tercer hallazgo es un poco misterioso, ya que la nave espacial detectó, desde hace cinco días, trasmisiones de nitrógeno ionizado que se desprenden fuera de Plutón a una distancia de 5,632 millones de km, esto es el doble de distancia de lo esperado, lo que indica que la ligera atmosfera del planeta enano debe estar escapando más rápido de lo especulado.
 

Hoy 14 de julio, después de un viaje de una década a través de nuestro sistema solar, la nave New Horizons hizo su máxima aproximación a Plutón, a unos 12.472 kilómetros por encima de la superficie.

Según el plan, la nave espacial actualmente está en el modo de recopilación de datos y no en contacto con los controladores de vuelo del Johns Hopkins University Applied Physical Laboratory (APL) en Laurel, Maryland. Los científicos esperan descubrir si New Horizons "llama a casa", y transmite a la Tierra una serie de actualizaciones de estado que indican que la nave sobrevivió al sobrevuelo y se encuentra en buen estado. La "llamada" se espera poco después de las 02.00 GMT de este miércoles.
 
Los científicos realmente no saben lo que van a encontrar allí, o si la velocidad de la nave permitirá que viaje de forma segura a través del sistema de Plutón. Cualquier cosa del tamaño de un grano de arena es potencialmente peligroso para la nave espacial, pues de acuerdo a los miembros del equipo de evaluación de riesgos de la misión, "Si corta alguna conexión eléctrica o golpea una unidad de procesamiento del ordenador, podría dañar la nave espacial de forma irreparable."

 

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Primera imagen de Plutón tomadas por la nave New Horizons
14 de julio 2015 
Crédito: AP / NASA

 

Los científicos saben que el planeta enano será de color rojizo, un tono impartido por la luz solar al reaccionar con moléculas orgánicas en su superficie, y que estará cubierto de algún tipo de hielo. Imágenes borrosas del Hubble han revelado manchas muy oscuras y otras muy brillantes en Plutón, y algunos científicos sospechan que muestras de compuestos orgánicos están pintando de oscuro algunas partes del planeta enano.

Otras regiones de la superficie muestran indicios de escarcha a través del terreno multicolor, y cubriéndolo se encuentra una enorme atmósfera de nitrógeno, potencialmente 350 veces más voluminosa que el mismo Plutón.

A pesar de que es muy bueno tener hallazgos confirmados, es mucho más emocionante cuando surgen nuevas preguntas. Y New Horizons levantará muchísimas. ¿Salpican géiseres de hielo de la superficie de un objeto como Plutón? ¿Una atmósfera tan pequeña puede tener clima? ¿Realmente tuvo Caronte volcanes de hielo en el pasado, y si es así, ¿qué es exactamente un volcán de hielo, y cómo funciona?

¿Cuántos meteoros han golpeado estos cuerpos en los 4,500 millones de años desde que se formaron? Hay muchas preguntas por responder, pero las más interesantes seguramente serán aquellas que todavía no hemos pensado preguntar.

New Horizons nos ayudará a comprender cómo llegó a existir nuestro sistema solar. Eso es en parte debido a que las superficies antiguas del cinturón de Kuiper dibujan las cicatrices más antiguas de su pasado, mucho más antiguas que las de los gigantes gaseosos como Neptuno.


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Fuentes: PopScienceNational Geographic 

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