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¿Por qué el 30 de junio tendrá 1 segundo más?

29-06-2015

Un segundo se añadirá el 30 de junio del 2015 debido a que el planeta está fuera de sincronía con nuestros relojes. Señalaron investigadores de la NASA.

Si le preguntamos a cualquier persona cuál es la duración de un día, la respuesta será 24 horas, lo que equivale a 86,400 segundos. Ese es el caso, de acuerdo con el estándar de tiempo que la gente utiliza en su vida cotidiana - Tiempo Universal Coordinado, o UTC. UTC es "tiempo atómico" - la duración de un segundo se basa en las transiciones electromagnéticas extremadamente predecibles de los átomos de cesio. Estas transiciones son tan fiables que el reloj de cesio se retrasa un segundo cada 1, 400,000 años.

Sin embargo el día solar medio  - el tiempo que tarda la Tierra en girar sobre su eje en relación con el sol, o la duración promedio de un día, dura aproximadamente 86,400.02 segundos. Esto sucede debido a que la rotación de la Tierra se está desacelerando, gracias a una fuerza de frenado causada por la lucha gravitatoria entre la Tierra, la Luna y el Sol.  

De acuerdo a Daniel MacMillan, de la NASA, en la época de los dinosaurios, la Tierra completaba un giro en cerca de 23 horas.

En el año 1820 la rotación de la Tierra tomó exactamente 86,400 segundos. Desde entonces, el día solar medio se ha incrementado en alrededor de 2.5 milisegundos. Este año se agregará un segundo por vigésima sexta vez desde 1972.  

Esta diferencia de 2 milisegundos, o dos milésimas de segundo no parece algo notable. Pero si esta pequeña discrepancia se repite todos los días durante un año entero, sería sumar casi un segundo. En realidad, es más complicado que eso, señalan los científicos. Aunque la rotación de la Tierra se está desacelerando gradualmente, la duración de cada día individual varía de manera impredecible.

La longitud del día se ve afectada por muchos factores, sobre todo por las variaciones climáticas estacionales y diarias. Por ejemplo, las variaciones atmosféricas a causa del fenómeno meteorológico “El Niño” pueden desacelerar la rotación de la Tierra, aumentando la duración del día en hasta un 1 milisegundo.

Otros factores que contribuyen con esta variación son la dinámica de núcleo interno de la Tierra, variaciones en los océanos, las aguas subterráneas y almacenamiento de hielo, y las mareas oceánicas y atmosféricas.

Los científicos monitorean el tiempo de la rotación de la Tierra utilizando una técnica extremadamente precisa llamada interferometría de base ancha (VLBI). Investigadores desarrollaron la VLBI en la década de 1960 para observar quásares, centros galácticos increíblemente brillantes creados por materia que cae en un agujero negro supermasivo. Poco después, los investigadores se dieron cuenta de que debido a que los quásares apenas se mueven, los objetos brillantes podían actuar como puntos de referencia.

Ahora, VLBI se basa en señales de radio en distintas partes del mundo y ayuda a los científicos a determinar cómo la Tierra se mueve en relación con los quásares.

El estándar de tiempo llamado Tiempo Universal 1 o UT1, se basa en mediciones VLBI de rotación de la Tierra. UT1 no es tan uniforme como el reloj de cesio, por lo que UT1 y UTC tienden a separarse. Cuando se requiere, se añaden segundos para que la diferencia entre los dos estándares de tiempo no sea superior a 0.9 segundos.

Por lo general, se agrega un segundo el 30 de junio o el 31 de diciembre. Así, mientras que normalmente el reloj se movería de 23:59:59 a 00:00:00 el día siguiente, con el segundo extra, el 30 de junio se moverá de 23:59:59 a 23:59:60, y luego a las 00:00:00 del 1 de julio. Aunque de acuerdo a la NASA en la práctica, muchos sistemas se apagan durante un segundo. 

¿Caos virtual?

En el pasado, los segundos extra han causado problemas en los sistemas informáticos; a menudo porque es difícil anticiparlos con tiempo. Por ejemplo, puede crear interferencias para los operadores de valores, programadores y compañías aéreas a menos que sus sistemas estén preparados para el cambio.

En el 2012, el segundo extra causó problemas a Reddit, LinkedIn, Gizmodo y FourSquare, de acuerdo a la revista LiveScience.

Desde el año 1972 hasta 1999 los científicos añadieron alrededor de un segundo cada año, pero esto se ha vuelto menos frecuente desde entonces. El segundo extra del próximo 30 de junio será el cuarto desde el 2000.

De acuerdo a la NASA, no está claro por qué un menor número de segundos extra se necesitan hoy en día, pero los acontecimientos geológicos repentinos, incluidos los terremotos y las erupciones volcánicas, pueden afectar a la rotación de la Tierra, por lo menos en el corto plazo.

Sin embargo, el segundo extra pudiera ser algo temporal.

Algunos especialistas señalan que la adición de este segundo intercalar podría poner en peligro los sistemas de ordenadores que propulsan Internet.

En primer lugar, no todos añadirán el segundo intercalar de la misma forma ni al mismo tiempo. En algunos sistemas, el reloj del ordenador puede mostrar 60 segundos en vez de pasar al siguiente minuto, o mostrar el segundo 59 dos veces. Como resultado, el ordenador puede percibir el segundo adicional como si el tiempo fuera hacia atrás, causando un error del sistema y la sobrecarga de la unidad central de proceso.

Hay varias propuestas para sustituir esta práctica, pero la decisión no se hará hasta finales de 2015 cuando muy pronto, según la NASA. La Unión Internacional de Telecomunicaciones, un organismo de las Naciones Unidas que se ocupa de cuestiones de tecnologías de la información y de la comunicación, hará que ese llamado. 

**Fuentes: 

NASA; LiveScience, Daily Mail

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