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Crédito: NASA

Las sondas Van Allen comienzan la fase final de su misión

18-02-2019

¿Cuántas mas, NASA?

Por: Antonio Medina

 

En septiembre de 2017 perdimos a Cassini, un año después a DAWN; hace una semana la NASA anunció el final oficial del rover Opportunity en Marte; y en estos primeros meses del 2019, un par de sondas llamadas Van Allen -encargadas de estudiar los cinturones de radiación que llevan el mismo nombre- comenzarán la última etapa de su misión de exploración… no te tires al drama, aún faltan algunos años para su completa despedida.

¿Qué son los cinturones de Van Allen?

Los cinturones de radiación de Van Allen son zonas de la magnetosfera terrestre donde se concentran grandes cantidades de partículas cargadas de energía. Fueron nombrados así después de que el físico James Van Allen, de la Universidad de Iowa, descubriera estos cinturones de radiación en 1958 después del lanzamiento del Explorer 1, el primer satélite de Estados Unidos.

A partir de este descubrimiento, otras misiones espaciales fueron obteniendo más información sobre estos cinturones de radiación que rodean a la Tierra, pero no fue hasta el 2012, con el lanzamiento de las sondas Van Allen, que el conocimiento sobre esta zona mejoró considerablemente. El veredicto, en pocas palabras, fue que los cinturones son más complejos de lo que se creía.

Por fin, un impacto antropogénico positivo

Sabemos que el gran responsable de que el clima solar no nos extermine por completo y nos deje en un estado similar al que experimenta Marte, es el campo magnético que rodea a nuestro planeta y que se genera por el movimiento del núcleo externo de la Tierra. Pero hay otros factores que también ayudan a proteger a nuestro planeta de las partículas cargadas que expele nuestra estrella y uno de ellos fue descubierto por las sondas gemelas Van Allen.

Las sondas Van Allen descubrieron en el 2017, que, sin saberlo, el ser humano había creado una protección artificial para nuestro planeta. En particular, las emisiones de muy baja frecuencia (VLF), que se utilizan para las comunicaciones, interactúan con las partículas cargadas en el espacio y crean una burbuja o barrera que nos protege del clima espacial peligroso, como las erupciones solares y otras eyecciones del sol.

Este descubrimiento fue hecho por este par de sondas de nombre Van Allen que fueron lanzadas por la NASA el 30 de agosto de 2012 y desde entonces, han estado orbitando la Tierra y estudiando los cinturones de radiación. Estas naves ya han superado por mucho su expectativa de vida, por lo cual ahora la Agencia Espacial de Estados Unidos ha decidido que ambas sondas entren en una nueva etapa de su misión, la etapa final.

Un final sustentable

En un esfuerzo de la NASA por reducir el impacto de la basura espacial, las sondas se desintegrarán en la atmósfera de la Tierra.

El pasado 12 de febrero de 2019, la primera de las naves comenzó con esta etapa final, que consiste en ir reduciendo gradualmente su órbita hasta alcanzar el perigeo, su punto más bajo (305 km de la Tierra), lo que la posicionará para un posible reingreso a la atmósfera de la Tierra, y una eventual desintegración, unos 15 años después. La segunda sonda Van Allen comenzará esta etapa en marzo de este año.

Originalmente diseñadas para una misión de dos años, las sondas Van Allen han hecho un gran trabajo que ha permitido entender de mejor manera lo que sucede en los cinturones de radiación de Van Allen. Incluso el solo hecho de que hayan sobrevivido el triple de su vida estimada, brinda luz a los científicos sobre el funcionamiento de los instrumentos de la nave en las condiciones tan inhóspitas de esta zona del campo magnético terrestre.

El inicio de las maniobras para reducir la órbita de estas naves no significa que terminarán de recopilar datos e información importante sobre los cinturones de radiación de Van Allen, pues estas sondas de la NASA continuarán realizando esta importante labor hasta el 2034, cuando entonces sí, podamos esperar a que se quemen en la atmósfera superior de la Tierra.

 

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