Descubren un enorme grupo de Galaxias del universo primitivo: Hyperion

20-10-2018

La estructura más grande y extensa de galaxias registrada en los primeros días del universo...

Por: Luis Moctezuma


Los cálculos humanos ubican al Big Bang, el origen aceptado científicamente del universo, hace 13,800 millones de años. Desde el Telescopio Muy Grande (VLT, por sus siglas en inglés), ubicado en el desierto de Atacama, en Chile, han encontrado un grupo de galaxias que se formó unos 2,000 millones de años después de esta gran explosión, lo que nos ayudará a conocer al universo poco después de su inicio.

El nombre que se le dio a este conjunto estelar fue Hyperion, Hiperión en español. En la mitología griega los Titanes fueron hijos de Urano (el cielo) y Gea (la Tierra) y aparecieron antes que los dioses. La mención de ellos hace referencia a su grandeza y poder. Algo así se puede notar en este grupo de estrellas primerizas en el universo, se trata de una masa de gran tamaño del principio de los tiempos, aunque se encuentra muy lejos de nuestra Tierra y difícilmente tendrá una relación de paternidad con nuestro sol.

Mirando al pasado del universo

A Hyperion se le relacionaba con la observación y es exactamente lo que se hará ahora con su descubrimiento. La distancia entre este grupo de galaxias y nuestro planeta es enorme. El brillo de esas incipientes galaxias viajó durante miles de millones de años hasta llegar a nosotros. Lo que se observa desde el VLT ocurrió cuando el universo apenas comenzaba a formarse.

A diferencia de otros grupos similares más cercanos, a Hiperión se le puede ver en una etapa temprana y ayudará a imaginar el inicio de nuestro universo. Steffen Miefke, jefe de operaciones del Observatorio Austral Europeo (ESO, por sus siglas en inglés), comparó a Hiperión con observar la adolescencia de una persona de 80 años. Se trata de un conjunto de galaxias que tiene un sexto de la edad del universo, al menos como lo vemos desde aquí.

Estos grupos de galaxias, también conocidos como supercúmulos, son comunes en el universo. Incluso nuestra Vía Láctea forma parte de uno: el supercúmulo de Virgo. El observar a Hyperion nos ayudará a comprender mejor lo que pasó cuando nuestro vecindario estelar era apenas un jovenzuelo.

Lo que sabemos de Hyperion

Además de su edad se tienen otros datos de Hyperion. Su masa equivale a un billón de veces la de nuestro sol. Si se quiere ver en tamaños de galaxias, sería equivalente a 5 mil Vía Lácteas. No se trata únicamente de un cúmulo muy antiguo, además sus dimensiones son enormes, uno de los motivos para que el nombre de un titán griego le ajuste tan bien.

Hyperion es sorprendente por la combinación de edad y tamaño. Existen estructuras de tamaños similares pero mucho más jóvenes. Para el momento del universo que observamos en Hiperión se esperaría que fuera más pequeño. Aún con sus dimensiones titánicas desde México su observación no será fácil pues forma parte de una constelación visible en el hemisferio sur: Sextants. Aún así, podemos ver las imágenes provenientes de Chile.

Su descubrimiento se publicó en un comunicado del ESO el 17 de octubre de 2018. La investigación estuvo a cargo de Olga Cucciati del Instituto Nazionale di Astrofísica (INAF) de Bologna. La tecnología que se usó para descubrirlo fue el Espectrógrafo de Visibilidad Multi-Objeto (VIMOS, por sus siglas en inglés), parte del VLT. Los resultados del VLT se compararon observaciones telescópicas hechas desde Hawaii.

La tecnología actual nos permite conocer cada vez más a cerca del universo del que formamos parte. Basta con mirar en la dirección adecuada con el telescopio correcto para descubrir algo sorprendente. Ahora Hyperion se convertirá en un nuevo objeto de estudio para comprender mejor cómo fue la juventud del universo. Mientras tanto quedan muchas sorpresas allá afuera esperando ser descubiertas por las futuras generaciones de astrónomos que posiblemente algún día logren ver algo más cercano al inicio de todo lo que conocemos.

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