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Concepción artística del sistema TRAPPIST-1 Créditos: NASA/JPL-Caltech
Créditos: NASA/JPL-Caltech

Descubren un sistema de 7 planetas de tamaño similar a la Tierra, dentro de la zona habitable de una misma estrella

22-02-2017

"Responder a la pregunta '¿estamos solos?' es una prioridad científica y encontrar tantos planetas como éstos, por primera vez en la zona habitable, es un notable adelanto hacia esa meta".

El telescopio espacial Spitzer de la NASA ha revelado el primer sistema conocido de siete planetas del tamaño de la Tierra alrededor de una sola estrella. Tres de estos planetas están ubicados en la zona habitable, el área alrededor de la estrella madre donde un planeta rocoso es más probable que tenga agua líquida.

El descubrimiento establece un nuevo récord en el número de planeta en zona habitables que se encuentran alrededor de una sola estrella fuera de nuestro Sistema Solar. Bajo las condiciones atmosféricas adecuadas, estos siete planetas podrían tener agua líquida -la clave de la vida como la conocemos-, pero las probabilidades son más altas para los tres dentro de la zona habitable.

Thomas Zurbuchen, de la Dirección de Misión Científica de la Agencia, en Washington, dijo este miércoles "Este descubrimiento podría ser una pieza importante en el rompecabezas de encontrar ambientes habitables, lugares que son adecuados para la vida… Responder a la pregunta 'estamos solos' es una prioridad científica y encontrar tantos planetas como éstos, por primera vez en la zona habitable, es un notable adelanto hacia esa meta".

A unos 40 años luz (378 billones de kilómetros) de la Tierra, el sistema de planetas está relativamente cerca de nosotros, en la constelación de Acuario. Debido a que se encuentran fuera de nuestro Sistema Solar, estos planetas son científicamente conocidos como exoplanetas.

Este sistema de exoplanetas se llama TRAPPIST-1, llamado así por el telecopio TRAPPIST-Sur, instalado en el Observatorio de La Silla, en Chile. En mayo de 2016, los investigadores que utilizaron TRAPPIST anunciaron que habían descubierto tres planetas en el sistema. Asistido por varios telescopios terrestres, incluido el Very Large Telescope (VLT), en Paranal, el telescopio espacial Spitzer de la NASA, confirmó la existencia de dos de estos planetas y descubrió otros cinco, aumentando a siete el número de planetas conocidos en el sistema.

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Los nuevos resultados fueron publicados este miércoles en la revista Nature, y fueron anunciados en una rueda de prensa en la sede de la NASA, en Washington.

Usando los datos de Spitzer, el equipo midió con precisión los tamaños de los siete planetas y desarrolló las primeras estimaciones de las masas de seis de ellos, permitiendo que su densidad fuera estimada.

De acuerdo con sus densidades, todos los planetas de TRAPPIST-1 son probablemente rocosos. Otras observaciones no solo ayudarán a determinar si son ricos en agua, sino que también posiblemente revelarán si alguno podría tener agua líquida en sus superficies. La masa del séptimo y más lejano exoplaneta aún no se ha estimado. Los científicos creen que podría ser un mundo helado, como "bola de nieve", pero se necesitan más observaciones.

En contraste con nuestro Sol, la estrella TRAPPIST-1, clasificada como una enana ultra-fría, es tan fría que el agua líquida podría sobrevivir en aquellos planetas orbitando muy cerca de la estrella, más cerca de lo que es posible para los planetas de nuestro Sistema Solar. Las siete órbitas planetarias de TRAPPIST-1 están más cerca de su estrella madre de lo que Mercurio lo está de nuestro Sol. Los planetas también están muy cerca uno del otro. Si una persona estuviera de pie sobre una de las superficies del planeta, podría mirar hacia arriba y ver potencialmente rasgos geológicos o nubes de mundos vecinos, que a veces parecerían más grandes que la luna en el cielo de la Tierra.

Los planetas también pueden estar posicionados de tal forma que el mismo lado del planeta está siempre frente a la estrella, por lo tanto cada lado sólo observa el día o la noche. Esto podría significar que tienen patrones climáticos totalmente diferentes de los de la Tierra, como fuertes vientos que soplan desde el lado del día hasta el lado de la noche, y cambios extremos de temperatura.

 

 

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