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University of British Columbia

Detectan por segunda vez una misteriosa señal de radio repetida proveniente del espacio exterior

10-01-2019

Parece venir de una galaxia lejana…

Por: Deyanira Almazán

 

Uno de los fenómenos menos conocidos -y quizá más especulativos- del universo, son las misteriosas señales conocidas como estallidos rápidos de radio (FRB, por sus siglas en inglés). Los FRB son pulsos de radio de muy alta energía, que en menos de un abrir y cerrar de ojos son detectados por radiotelescopios como si se tratara de cien millones de soles. La mayoría de estas explosiones suceden una vez, duran unos pocos milisegundos y nunca se vuelven a detectar, por lo que han intrigado a los astrónomos por años.  

Para explicarlas, se han ofrecido una serie de teorías que incluyen la fusión de estrellas de neutrones y civilizaciones alienígenas avanzadas, sí, extraterrestres. Pero la realidad es que hasta la fecha, nadie conoce su origen.

En julio y agosto del año pasado, un equipo de astrónomos registró 13 FRB breves y brillantes provenientes de galaxias distantes. Una de estas señales es particularmente interesante, pues es una señal que ya se había escuchado antes. Esta repetición permite a los astrónomos rastrear estas señales por primera vez en la historia, y abre la posibilidad de identificar su fuente.

La señal repetida fue nombrada FRB 180814.J0422 + 73, y en el lapso de tres semanas tuvo seis ráfagas de repetición, según lo captó el radiotelescopio CHIME, situado en el Valle de Okanagan en British Columbia. La investigación se publicó este 9 de enero en la revista Nature.

No es la primera vez que sucede

Esta, sin embargo, no es la primera. En 2016, astrónomos descubrieron el primer FRB repetido al darse cuenta de que una serie de explosiones procedían de una única fuente, llamada FRB 121102. Los astrónomos rastrearon la señal a su galaxia anfitriona y determinaron que venía de un entorno extremadamente magnético, como la región que rodea un agujero negro. Los investigadores no sabían si la señal de repetición del FRB 121102 era única. De los más de 60 FRB detectados, no se sabía que otro se repitiera, hasta ahora. Habiendo descubierto un segundo, los científicos están buscando más.

La nueva señal repetida se encuentra a unos 1,500 millones de años luz de la Tierra, según determinaron los astrónomos. Eso es aproximadamente dos veces más cerca que FRB 121102.

Baja frecuencia

La mayoría de los FRB detectados anteriormente cuentan con frecuencias de radio de alrededor de 1,400 megahercios (MHz). El rango de CHIME es mucho más bajo, de 400 a 800 MHz, por lo que los nuevos descubrimientos están arrojando una gran cantidad de nuevas luces sobre los FRB.

¿Inteligencia extraterrestre?

Si bien nadie conoce el origen de estos estallidos, ninguno de los astrónomos cree que pueda deberse a alguna civilización extraterrestre. Al final, mientras más común sea un fenómeno, más probable es que tenga una explicación natural. Aún mínima, la posibilidad existe.  

Lo que es un hecho es que estas observaciones repetidas brindan mas piezas al enorme rompecabezas que los FRB representan. Así que esperemos que el CHIME, funcionando al 100% (no lo estaba haciendo en el momento de la detección) ayude a detectar más de estas señales y nos ayuden a entender su verdadero origen.

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