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Proyección estereográfica de la Vía Láctea, las estrellas del «río» (en rojo), cubren una buena parte del cielo del hemisferio sur - Astronomy & Astrophysics

Localizan una corriente estelar con más de 4 mil estrellas cerca del Sol

20-02-2019

Un río de estrellas de mil millones de años...

Por: Luis Moctezuma

 

Un grupo de investigadores de las universidades de Viena y Harvard han encontrado una corriente estelar, algo así como un río que atraviesa la vía láctea. La misión Gaia de la Agencia Espacial Europea (ESA, por sus siglas en inglés) nos ha mostrado el universo como nunca antes lo habíamos visto. Gracias a los datos que proporciona el mapa del cielo elaborado por Gaia, los investigadores lograron rastrear un conjunto de estrellas que, además de ayudarnos a comprender mejor la forma en que funciona nuestra galaxia, se encuentra muy cerca de nuestro vecindario.

Una corriente que podría ayudarnos a medir la galaxia

A 100 parsecs de distancia pasa una corriente estelar que nos ayudará  comprender mejor a la Vía Láctea, esto equivale a 326.156 años luz. Stefan Meingast, João Alves y Verena Fürnkranz, quienes investigaron este conjunto de estrellas, lo definen como: grande, dinámicamente frío y coetáneo. Este último punto es de gran interés, ya que con el tiempo las estrellas tienden a separarse de aquellas que nacieron al mismo tiempo.

La edad que se calcula a este grupo de estrellas es de mil millones de años. Todo este tiempo han permanecido juntas lo que es difícil dada la dinámica estelar. La gravedad hace que progresivamente se vayan separando. Generalmente los cúmulos de estrellas tienen un número pequeño de astros, lo que provoca que su masa no sea suficiente para mantenerse unidas. En el caso de esta corriente, sí se ha conseguido este fenómeno.

No se trata de un cuerpo uniforme. La corriente es una estructura alargada de aproximadamente 400 parsecs de extensión con apenas 50 parsecs de altura, en años luz esto equivale 1,304.63x163.078. Se puede visualizar como un camino con dos carriles a través del cual se agrupan las estrellas. La corriente no está distribuida de forma isotrópica, esto quiere decir que su masa no es regular en ambos carriles.

Las estrellas de este grupo se dispersan a 1.3 km/s. Esta velocidad es relativamente lenta y permite su observación desde nuestro planeta. Con los datos que se tienen es confiable la teoría de su origen común. Si a esto agregamos que se encuentra cerca de nuestro sistema solar tenemos un espacio privilegiado para observar el cielo.

Esta corriente se puede observar desde el hemisferio sur. Ocupa un tercio del cielo en la región austral. Además de ser un espectáculo para los observadores celestes, da una gran oportunidad para estudiar la galaxia. En los registros de Gaia se reconocen cerca de 200 estrellas. Sin embargo, el equipo de investigadores estima que puede tratarse de más de 4 mil. Los estudios que se imaginan por ahora van en tres direcciones.

Esta corriente será un referente para medir la gravedad de la galaxia. Además brinda la oportunidad de medir la masa de la Vía Láctea. También permite ver la evolución de las estrellas dentro de la dinámica galáctica y darnos una información más amplia sobre cómo se distribuyen. Un último aspecto es que gracias a su cercanía permite la exploración en busca de exoplanetas, que son aquellos que existen fuera de nuestro sistema solar.

Al mirar al cielo podemos encontrar una cantidad inmensa de estrellas. Para quienes vivimos en ciudades este número es menor pero no por eso deja de ser impresionante. Ahora sabemos, gracias al análisis minucioso de un grupo de científicos, que cerca de nuestro vecindario galáctico se desplaza un grupo de estrellas que se han resistido a separarse rápidamente como muchas otras lo hicieron  Además de un espectáculo de luz para quienes pueden ver esta corriente, camino o incluso río, entrando en metáforas, nos da la oportunidad de estudiar con detalle fenómenos que afectan a toda la galaxia. ¿Cuántas otros descubrimientos estarán ahí arriba esperando nuestra atención?

 

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