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TESS encuentra un sub-Neptuno a 53 años luz

09-01-2019

Es 3 veces el tamaño de la Tierra y 23 veces más masivo

Por: Luis Moctezuma


El Satélite de Investigación de Exoplanetas en Tránsito (TESS, por sus siglas en inglés) despegó en abril de 2018 y se ha confirmado su tercer exoplaneta. El objetivo de la misión es encontrar planetas de tamaño similar a la Tierra. Para conseguirlo recurre al “método de tránsito” y recientemente se confirmó el tercero de sus hallazgos, aunque quedan 200 más en proceso de validarse.

Un sub-Neptuno con agua

La misión TESS está programada para durar 2 años. En el primero explorará el cielo del hemisferio sur. Durante su segundo año lo hará con el que observamos en el hemisferio norte. En este periodo hará mediciones sobre casi 200 mil estrellas cada 2 minutos; cada media hora hace una captura de un segmento celeste.

HD 21749 es una estrella dentro de la constelación de Reticulum (retículo en español), un pequeño grupo que se puede ver en el hemisferio sur. Se encuentra 53 años luz de la Tierra. A su alrededor fue detectado un planeta de mayor tamaño que el nuestro; su diámetro es el triple y su masa 23 veces mayor. Por su tamaño se clasifica como un sub-Neptuno, por ser menor a este planeta de nuestro sistema solar.

A diferencia de nuestro vecino azul, HD 21749b viaja muy cerca de su estrella. Se encuentra a una distancia de 0.2 unidades astronómicas (AU, por sus siglas en inglés). La distancia de este planeta a su estrella hace que la superficie sea muy caliente, un promedio de 150°C, una temperatura baja para los exoplanetas que conocemos hasta ahora con distancias similares.

Otra diferencia con Neptuno es su composición. No parece ser un planeta gaseoso. Su densidad hace pensar que está compuesto por agua y roca. Aún con estos elementos es muy distinto a nuestra Tierra. Además de la temperatura, su periodo de traslación es muy pequeño para compararse con el nuestro. Su año dura apenas 36 días. Aunque parezca corto este periodo es difícil de reconocer únicamente con el TESS, que observa una misma área por 27 días.

Para confirmar que se trata de un planeta fue necesaria la ayuda de otros observatorios estelares. La confirmación vino del Observatorio Austral Europeo (ESO, por sus siglas en inglés), ubicado en Chile. Para observar a  HD 21749b se recurrió al espectrógrafo Buscador de Planetas de velocidad Radial de Alta Exactitud (HARPS, por sus siglas en inglés). Con este se confirmó la existencia, composición y tiempo de traslación de HD 21749b.

La investigación estuvo a cargo de la Doctora Diana Dragomir, del Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT). Los resultados se enviaron a la revista científica Astrophysical Journal. Además de HD 21749b se detectaron otros dos planetas más pequeños. Sus órbitas son todavía más rápidas; uno de ellos tarda 11 días en dar una vuelta alrededor de su estrella y el otro lo hace en apenas 6.3 días.

¿Cómo encontrar un planeta en el espacio?

TESS realiza una investigación que durará un par de años pero aumenta nuestro conocimiento sobre el universo. Su antecesor Kepler descubrió 2,662 planetas fuera de nuestro sistema solar. Por ahora TESS ha reconocido 203 y 3 de ellos ya fueron confirmados. Lleva algunos meses en funciones y ya está mostrándonos fragmentos de nuestro universo que desconocíamos.

El cazador de planetas ya está enviando pistas. Para encontrar a un posible planeta TESS busca sombras que pasan frente a la estrella, esos puntos en tránsito bien pueden ser planetas que realizan su órbita habitual y después de atrapar el paso frente a ellas sigue un análisi más detallado. Las investigaciones de astrónomos terrestres seguirán esos indicios en los próximos años.

Aunque HD 21749b tiene una temperatura que evita la existencia de vida como la conocemos, aún quedan muchos sectores en el universo por explorar. La búsqueda de otros lugares parecidos a nuestro hogar continúa. Mientras encontramos otro planeta parecido a la tierra nuestra imaginación sigue encontrando material nuevo para imaginar otros mundos completamente diferentes.


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