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Fuente: Akihiro Ikeshita/JAXA

5 años después de su primer intento, la nave japonesa Akatsuki entra en órbita alrededor de Venus

07-12-2015

En la exploración espacial las segundas oportunidades son raras. Sin embargo, el día de hoy la Agencia Aeroespacial de Japón (JAXA) llevó a cabo un segundo intento de poner una sonda en la órbita de Venus.

La maniobra fue positiva, pues el equipo anunció que la sonda Akatsuki (que significa amanecer en Japonés) había sido capturada por la gravedad del planeta. Durante los próximos dos días, los científicos de la misión harán un seguimiento de la nave y determinarán si la órbita alcanzada es la que se esperaba.

Esta no es la primera vez que Akatsuki intenta orbitar Venus. En diciembre de 2010 Akatsuki estaba lista para lograrlo, pero algo salió mal y en lugar de frenar para entrar en la órbita de Venus, continuó navegando hacia el Sol. Posteriormente, los ingenieros determinaron que una válvula en el sistema de propulsión de la nave había fallado, haciendo que el motor principal dejara de funcionar. Pero el equipo no se dio por vencido, y permitió a Akatsuki intentarlo de nuevo ... aunque eso significara esperar media década.

El equipo de Akatsuki consiguió algo que ninguna misión había logrado antes, colocar en la órbita de un planeta una nave espacial utilizando el sistema auxiliar, menos potente.

Los cuatro propulsores auxiliares actuaron bien y, funcionando durante más de 20 minutos, consiguieron frenar la sonda para que quedara atrapada por la gravedad de Venus. Si todo salió bien, la nueva órbita de la nave alrededor de Venus debe estar entre 5,000 y 300,000 km de la superficie del planeta; no es la órbita deseada originalmente, pero será suficiente para estudiar la atmosfera de Venus y explorar su supercicie.

Akatsuki fue diseñada para una misión de 4 años y lleva operando 5 años y medio. A pesar de que ha estado expuesta a altas temperaturas y ha soportado cargas de radiación mayores a las estimadas en su diseño, el equipo asegura que hasta el momento no presenta daños en su equipos.

Akatsuki tiene seis tipos de equipamiento de observación destinados a estudiar las espesas nubes sulfúricas de Venus, además de sus fenómenos volcánicos y meteorológicos, como su atmósfera cambiante, que gira a velocidades de hasta 100 metros por segundo - mucho más rápido que la superficie del planeta.

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Fuentes: Nature;  National Geographic

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