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Impresión artística de la misión BepiColombo a Mercurio. Crédito: Astrium

BepiColombo, la ambiciosa misión para conocer Mercurio

26-07-2017

Malas noticias para Mercurio, se está encogiendo

Por: Antonio Medina

Al parecer habría malas noticias para el más pequeño de los planetas de nuestro sistema solar, Mercurio, pues algunas investigaciones aseguran que el planeta más cercano al Sol se está encogiendo.

Para poder entender mejor este fenómeno, la Agencia Espacial Europea (ESA) y la Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón (JAXA), se proponen realizar una misión en conjunto, donde una sonda espacial será lanzada al espacio en el 2018 para estudiar detalladamente a Mercurio.

Esta misión, nombrada BepiColombo, será la primera misión de ambas agencias a Mercurio, el cual es el planeta rocoso menos explorado de nuestro sistema solar. La misión se llevará a cabo a través de dos instrumentos espaciales, el Orbitador Planetario de Mercurio (MPO) y el Orbitador Magnetosférico de Mercurio (MMO), los cuales arribarán a este planeta en el año 2025 y tendrán que soportar temperaturas extremas, que pueden ir de -170 grados por las noches hasta más de 350 grados durante el día, mientras recopilan información durante un año, tiempo que en principio se planea dure la misión.

El nombre de la misión procede del profesor italiano Giuseppe “Beppi” Colombo, que tuvo un papel esencial en la primera misión que la NASA envió a este planeta.   Sólo dos sondas han llegado a la órbita de Mercurio (ambas de la NASA). El Mariner 10 que arribó en 1974 y el Messenger que llegó en 2008 y que ha podido detectar mediante estudios de la superficie de Mercurio, que es muy probable que el planeta aún esté tectónicamente activo y que se encuentre en una fase de encogimiento debido al enfriamiento de su núcleo; algo que BepiColombo planea esclarecer.

Además de intentar develar el misterio de su encogimiento, esta misión también recopilará datos para el estudio de la superficie mercuriana, su composición interna, sus volcanes e incluso intentará encontrar vestigios de la existencia de agua congelada en los polos del pequeño planeta, algo que podría ayudar a tener una idea más general de cómo es que Mercurio se formó en un principio.

Mercurio es un planeta muy especial, pues se encuentra tan cerca del Sol, que es influenciado por el campo magnético de nuestro astro. Por lo cual, un grupo de científicos busca poner a prueba la Teoría de la Relatividad de Albert Einstein mediante la misión BepiColombo, para tener resultados 100 veces más precisos que los que se pueden obtener en la Tierra.

Mercurio no ha sido estudiado a profundidad, no porque no sea interesante, sino por todos los retos que representa enviar instrumentos de estudio a este planeta; y es que a pesar de que se encuentra a tan sólo 77 millones de kilómetros, su delgada atmósfera y sus inclementes condiciones climáticas representan un problema para las naves que se proponen su estudio. Pero la misión BepiColombo podría superar todas las adversidades y darnos una visión mucho más clara acerca del primer planeta de nuestro sistema solar y todos los misterios que lo rodean.


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