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Imagen fotografiada por el telescopio Hubble el 12 de mayo del 2016. NASA, AEE, el equipo del Hubble (STScI / AURA), J. Bell (ASU), M. Wolff (Space Science Institute)

Confirman presencia de metano en Marte

03-04-2019

¿Es un signo de vida?

Por: Luis Moctezuma

 

En 2004 la sonda Mars Express ya había detectado metano en la atmósfera marciana. En aquella ocasión, la sonda de la Agencia Espacial Europea (ESA), realizó las mediciones mediante su espectrómetro infrarrojo PFS. Los resultados no parecieron contundentes y se dejó el asunto.

Posteriormente, la presencia de un nuevo explorador: el rover Curiosity de la Administración Nacional de la Aeronáutica y del Espacio (NASA), realizó en 2013 otra detección de este gas en el Cráter Gale. Un nuevo análisis a partir de datos de Mars Express confirman la presencia de este gas un día después del registro de Curiosity. Entre el 15 y 16 de junio hubo un pico en los niveles de metano y ambos exploradores marcianos lo detectaron.

La producen las vacas, las bacterias y algo aún desconocido en Marte

El metano es uno de los indicios de vida, al menos en los términos que la conocemos en la Tierra. Es un gas que producen diferentes organismos vivientes en nuestro planeta. Entre los debates mediáticos de los últimos años las vacas han sido foco de discusión en más de una ocasión. Con frecuencia se señala a estos animales como productores de un gas de efecto invernadero: el metano.

Nuestra atmósfera lo tiene en grandes cantidades y es un indicio de vida. Mientras para muchos las vacas representan un problema porque tanto sus flatulencias como eruptos lo emiten grandes cantidades, para otros es una esperanza de condiciones para la vida a 225 millones de kilómetros. En el planeta rojo sus niveles son mucho menores que en la Tierra, así que probablemente no se ha descubierto ganado marciano.

Al igual que las vacas, las bacterias producen metano, esta es una posibilidad más modesta y probable en el planeta rojo. No es la única explicación posible. Junto con los microorganismos también se considera la existencia de depósitos subterráneos que pudieron liberar el gas ante un impacto.

De una forma similar al permafrost de la Tierra, una capa de hielo permanente, se especula que bajo la superficie marciana podría haber depósitos congelados de este gas. Aquí el indicio no sería sobre vida actual en nuestro vecino rojo, sino de organismos que existieron en el pasado y se conservaron ahí hasta que algo provocó una fisura por la que escapó.

En esta segunda posibilidad tanto Curiosity como Mars Express habrían presenciado una fractura bajo el suelo marciano. En la Tierra este tipo de eventos se han reconocido ante el derretimiento del permafrost siberiano por efectos del calentamiento global, en Marte posiblemente sería consecuencia de un impacto.

Un análisis dividido

El primero de abril se publicó en la revista Nature Geoscience el artículo en que se reportan los resultados de dos análisis independientes. El estudio fue dirigido por Marco Giuranna del Instituto de Astrofísica e Planetologia Spaziali, del Instituto Nazionale di Astrofisica en Roma Italia. Contó con colaboradores de orígen Belga, Estadounidense y Español.

Los participantes concluyen que los niveles de metano en el Cráter Gale en junio de 2013 fueron de 15.5 partes por mil millones con un margen de error de ±2.5. En la atmósfera de la Tierra esta proporción se cuenta por miles, así que dista mucho de ser un entorno parecido al nuestro, pero da una esperanza para quienes creen que el planeta rojo tiene o tuvo alguna vez organismos vivos.

Estamos en un momento histórico en que existen distintas misiones espaciales que exploran el cosmos. Algunos de los exploradores de marte ya dejaron de funcionar pero vienen nuevos en camino y tendremos la oportunidad de explorarlo con más detalle. Los próximos años de estudios marcianos serán sorprendentes y ya tenemos indicios de dónde se debe buscar.

 

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