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El asteroide Itokawa (NASA)

Había agua en las muestras que Hayabusa trajo del asteroide Itokawa

04-05-2019

El agua de la Tierra pudo venir de asteroides

Por: Luis Moctezuma

 

La sonda espacial Hayabusa salió de la Tierra hace casi 16 años, el 9 de mayo de 2003. Casi 7 años después regresó con muestras de un pequeño asteroide llamado Itokawa. Recientemente la revista Science Advances publicó los resultados de la investigación hecha por Ziliang Jin y Maitrayee Bose, ambos de la escuela de la Tierra y Exploración Espacial de la Universidad Estatal de Arizona. Dentro de las muestras había una cantidad importante de agua antigua.

Un asteroide común, con agua ¿común?

Se analizaron 5 muestras del asteroide Itokawa. En dos de ellas se encontraron granos de piroxeno, que pertenece al grupo de los silicatos. Estas rocas contienen agua en sus estructura y había una proporción importante de ellas en las muestras. Dentro de ellas estimó una presencia de 698 a 998 partes por millón (ppm) de agua.

Para reconocer los componentes se hizo un análisis con espectrómetro de masas de iones secundarios a escala nanométrica (NanoSIMS). Este equipo pertenece a la Universidad Estatal de Arizona y es capaz de medir granos diminutos del mineral con una alta sensibilidad. Se consideraba a Itokawa un asteroide seco y gracias a las mediciones hechas con NanoSIMS se ha notado que incluso ellos tienen niveles importantes del líquido.

La medición que hizo el par de investigadores se hace después de pérdidas por impactos que debieron elevar la temperatura. Se estima que la proporción original en el asteroide debió ser de 160 a 510 partes por millón (ppm) de agua. Itokawa es un asteroide de tipo S, es muy común en el cinturón de asteroides.

Los investigadores proponen que la mitad del agua de nuestro planeta llegó desde asteroides durante su etapa de formación. Esto no habría ocurrido únicamente en la Tierra sino también en otros planetas rocosos. Los asteroides de tipo S se ubican a una distancia de entre 0.3 y 3 Unidades Astronómicas (AU) del Sol; una unidad astronómica es la distancia promedio de la Tierra a su estrella (el Sol).

Para sostener su afirmación los investigadores recurren a dos propuestas que explican la formación de nuestro sistema solar. El Modelo de la Gran Pista explica que asteroides altamente volátiles se dispersaron por los confines interiores aproximadamente hace 10 millones de años, bajo este modelo los asteroides abastecieron a los planetas en formación. También refieren a la teoría del acrecentamiento tardío, en esta los asteroides llevaron agua a los planetas al impactarse con ellos cuando ya estaban formados, esto habría ocurrido unos 10 millones de años después de la formación de Júpiter.

Aún cuando no se tenga una explicación definitiva, los investigadores proponen que los asteroides proporcionaron una cantidad importante de agua a los planetas. Además, el tipo de asteroide que se analizó es muy común y bien podrían haber participado en la acumulación del líquido en nuestro planeta. Jin y Bosé consideran que la mitad del agua de nuestro planeta llegó por vía de los asteroides.

Tenemos los resultados del análisis de una pequeña cantidad de muestras de un asteroide de apenas 550 metros de largo y 300 de ancho. En este momento otras sondas viajan por el espacio estudiando otros asteroides. Entre ellos se encuentra Hayabusa 2 que también promete traer muestras, esta vez del asteroide Ryugu. Seguramente nos traerá descubrimientos nuevos. Poco a poco vamos conociendo mejor nuestro vecindario cósmico.

 

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