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Zoom de la Gran Mancha Roja de Júpiter, vista desde la nave Voyager

Juno está a punto de revelar los misterios de la Gran Mancha Roja de Júpiter

07-07-2017

Algo tendremos que aprender del huracán más grande del sistema solar.

 

Por: Alejandra Almed

La Gran Mancha Roja es la característica más famosa de Júpiter y sin duda, uno de los misterios más profundos del sistema solar. Pero esto está a punto de cambiar. El próximo 10 de julio, la nave Juno se acercará como nunca antes a esta colosal tormenta, revelándonos muchos de sus misterios.

Esta icónica mancha es en realidad una enorme tormenta acompañada de vientos de hasta 640 km/h. Se ha observado desde 1830, pero se cree que ha existido por al menos 350 años. Los científicos han descubierto que ha ido disminuyendo de tamaño, pues a finales de 1,800 su diámetro se estimaba en 41,000 km; un siglo más tarde, en 1979, las naves Voyager 1 y 2 revelaron que la mancha se había reducido a 23,336 km. Recientes imágenes del telescopio espacial Hubble muestran que la tormenta tiene unos 16,000 km de diámetro. Por mucho que se haya encogido, la mancha aún podría contener a todo nuestro planeta dentro. 

 

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Aunque este gran huracán extraterrestre ha sido monitoreado por casi 200 años, los científicos aun no comprenden muchos de sus aspectos fundamentales. ¿Por qué toma el color rojizo?; ¿Qué tan profundas son sus raíces?; ¿cómo funciona?; son algunas de las preguntas que están a punto de revelarse.

A casi un año de que Juno, la sonda encargada de estudiar a Júpiter, entrara a la orbita del planeta, ahora volará directamente hacia la distintiva mancha. Sí, escuchaste bien, están a punto de revelarse los secretos de esta misteriosa tormenta.

“Esta monumental tormenta ha estado en el planeta más grande del sistema solar por siglos. Ahora Juno y sus agudos instrumentos científicos penetrarán para ver cuán profundas están las raíces de esta tormenta y nos ayudarán a entender cómo funciona esta tormenta gigante y qué la hace tan especial. " dijo Scott Bolton, principal investigador de la misión Juno, en el Instituto de investigación del Suroeste de San Antonio.

El acercamiento a la gran tormenta formará parte del sexto viaje científico de Juno sobre las misteriosas nubes de Júpiter. El lunes 10 de Julio, a las  6:55 p.m. PDT (9:55 p.m. EDT), la órbita de la sonda hará su máxima aproximación al centro del planeta. Juno se encontrará a unos 3,500 km sobre las nubes del planeta. Poco tiempo después, 11 minutos con 33 segundos para ser exactos, la sonda se colocará justamente encima de las nubes ardientes de la Gran Mancha Roja. Gracias a los instrumentos científicos que lleva la sonda a bordo, como su cámara de imágenes mejor conocida como Junocam, podremos ver en video esta asombrosa hazaña.

El pasado 4 de Julio, Juno cumplió un año de estar en la orbita jupiteriana, registrando un total de 114.5 millones de kilómetros orbitando el planeta. La nave pasó a unos 4,200 kilómetros de las nubes, y ha sobrevivido a la intensa radiación que emite el planeta más grande de nuestro sistema solar.

En palabras de Rick Nybakken, el encargado del proyecto de Juno en el Laboratorio de Propulsión a Reacción de la NASA en Pasadena, California “ cada nueva órbita nos lleva más cerca del corazón del cinturón de radiación de Júpiter, pero hasta ahora la nave espacial ha resistido la tormenta de electrones que rodea a Júpiter mejor de lo que podríamos haber imaginado".

Juno sin duda nos ha brindado increíbles imágenes del planeta, así como información inédita sobre el gigante gaseoso por excelencia; ahora, este próximo lunes, estará a punto de adentrarse a la Gran Mancha Roja y de responder las preguntas que por cientos de años nos han intrigado a todo. ¡No podemos esperar!  

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