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Sonda Insight. NASA

La misión InSight llega a Marte este 26 de noviembre

26-11-2018

¿Cómo el planeta rojo y el planeta azul llegaron a ser tan diferentes?

Por: Luis Moctezuma


Estamos a unas horas del arribo de la próxima misión espacial que explorará al planeta rojo. La Administración Nacional de la Aeronáutica y el Espacio de Estados Unidos (NASA) se prepara para que su próxima misión alcance su objetivo. A diferencia del recién perdido y reencontrado Opportunity, lo que buscará InSight va más allá de la superficie del planeta rojo.

InSight es una versión corta de Interior Exploration using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport. Se trata de un vehículo diseñado para explorar a nuestro planeta vecino de formas muy diferentes a como se ha intentado hasta ahora. No se trata de un buscador de vida sino de una misión que estudiará las condiciones en que evolucionó ese planeta aparentemente tan parecido al nuestro.

El estudio de un planeta hermano

Insight despegó el 5 de mayo del 2018, a bordo de un cohete Atlas V 401; después de un viaje de 6 meses y medio y 484 millones de kilómetros está a punto de alcanzar su objetivo. 

La Tierra y Marte son dos planetas rocosos que comparten muchos rasgos similares. En algún punto de su historia su evolución fue distinta y llegamos a un planeta rojo sin campo magnético y a uno verde y azul con un campo magnético que lo protege de los peligros espaciales. ¿Qué diferencias existen entre estos dos hermanos? Esa es una de las preguntas que ayudará a explorar InSight.

Entre los análisis que hará esta misión se buscará comprender el interior del planeta rojo. La tierra es un planeta rocoso con un núcleo sólido, un manto de temperaturas muy altas y una superficie que se mueve sobre placas tectónicas que, entre otras cosas, provocan sismos. Aparentemente Marte no tiene este sistema tectónico que lo haría funcionar de manera muy similar al nuestro.

InSight se desplazará en la superficie pero realizará estudios que explorarán el interior de Marte. Con las mediciones que realizará sabremos si tiene un núcleo sólido como la Tierra, un manto lleno de magma o ¿qué hay ahí dentro? A diferencia de lo que estamos acostumbrados en misiones espaciales de este tipo, el objetivo no es recoger material de la superficie para su análisis sino explorar lo que hay en las profundidades.

Llegar a Marte en vivo

Para quienes quieran seguir la llegada de InSight a su destino la NASA tiene un show listo para su disfrute. A través de sus sistemas de streaming ofrecerá una transmisión para seguir el descenso de InSight. Esto se puede hacer a través del servicio de televisión oficial, su canal de Youtube y de Ustream. Se estima que el evento ocurrirá por la tarde, para que los interesados estén alerta.

Será una caída sobre el planeta rojo de 6 minutos. Este periodo que aparentemente es muy corto tendrá distintas complicaciones. Aún cuando ya se ha hecho se trata de un proceso difícil y sobre el que no se tienen garantías. Como referencia, cuando Curiosity entró a Marte tardó 7 minutos.

El lugar definido para la llegada de InSight es la Planicie Elysium. Se trata de un terreno suave sobre el que, si todo sale bien, el planeta rojo le dará la bienvenida a la nueva misión de la NASA. Cerca de ahí, un par de acompañantes se quedarán sobre el exterior marciano para hacer otro tipo de experimentos.

Como parte del mismo lanzamiento se enviaron dos Cubesats, pequeños satélites que explorarán Marte desde afuera. Sus nombres son Mars Cube One spacecraft A y B, mejor conocidos como MarCO-A y MarCO-B. Estos experimentarán transmitiendo información. Tendrán la posibilidad de comunicarse con InSigth desde fuera de la atmósfera marciana. Si funcionan como se tiene previsto tendremos una nueva tecnología funcional para comunicarnos con dispositivos que exploran el espacio.

El arribo de InSight a Marte será un gran evento para comenzar la sema con la que cierra noviembre. Si el pasado de este planeta rocoso es tan parecido al nuestro debe haber una explicación sobre por qué sus historias fueron tan diferentes con el paso del tiempo. El interior del planeta rojo guarda muchos secretos y ya va en camino un explorador que nos hará conocerlos mejor.

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