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New Horizons lista para la visita más lejana de la historia

19-12-2018

Estamos a punto de conocer a Ultima Thule, un cuerpo a 6,500 millones de km, que se cree que ha existido desde los primeros días del sistema solar.

Por: Luis Moctezuma


Cuando New Horizons salió de la Tierra, el 19 de enero de 2006, tenía como misión explorar Plutón, ahora se encuentra a unos días de un objetivo mucho más alejado. Esta sonda de la Administración Nacional de la Aeronáutica y el Espacio (NASA, por sus siglas en inglés), llegará el primero de enero al objeto más distante que ha sido explorado hasta ahora por el ser humano. Su destino fue nombrado originalmente 2014 MU69, ahora se le conoce como Ultima Thule.

Un viaje que podría frenarse ante un arroz

Ultima Thule se encuentra a 6.5 mil millones de kilómetros de la tierra, en el Cinturón de Kuiper. Se tienen pocos detalles sobre este objeto a pesar del extenso monitoreo que se le ha hecho en las últimas semanas. Originalmente fue captado por el telescopio espacial Hubble y una vez que New Horizons terminó su misión original en Plutón se le eligió como el siguiente punto en el viaje. Los resultados de las observaciones recientes indican que la sonda espacial podrá acercarse.

Cuando New Horizons visitó Plutón en 2015 se acercó a 12,500 kilómetros de distancia. Jamás un instrumento fabricado por el ser humano había observado al planeta enano de tan cerca. A pesar de no ser considerado un planeta, Plutón representa retos técnicos para visitantes como New Horizons.

Ese cuerpo de hielo que alguna vez se consideró planeta cuenta con 5 satélites naturales. Durante mucho tiempo se reconoció a Caronte pero fue gracias al Hubble que se descubrieron cuatro más: Hidra, Nix, Cerbero y Estigia. Con estos objetos orbitando New Horizons debía tener cuidado.

Si Ultima Thule tuviera anillos o satélites la sonda espacial correría peligro. Tras una observación constante que duró 3 semanas se decidió que no hay ningún peligro y New Horizons puede acercarse sin peligro. Para observar a este objeto tomará una distancia de 3,500 kilómetros, casi tres veces y media la distancia que tuvo de Plutón.

La distancia con objetos no programados es importante. La presencia de cualquier material en su trayectoria pondría en riesgo la misión. Esta sonda viaja a 50,700 kilómetros por hora. Así se tratara de un objeto pequeño, como un arroz, la colisión sería peligrosa. Por eso era importante confirmar que no hubiera nada alrededor de Ultima Thule. El último día para definir el recorrido definitivo era el 18 de diciembre y se eligió una distancia corta.

Un objeto lejano y desconocido

Las distancias en el universo son cada vez más pequeñas. Apenas en noviembre de este año Voyager 2 se convirtió en la segunda nave humana en atravesar la heliopausa. Aunque las gemelas Voyager agotarán su combustible antes de salir del sistema solar, ya han hecho historia al llegar así de lejos. Por su parte New Horizons tiene la misión de hacer la visita de exploración más alejada de la historia.

Las Voyager atravesaron el Cinturón de Kuiper siguiendo un camino hacia afuera del sistema solar. New Horizons tiene una misión más precisa, visitar un objeto del que ignoramos mucho. Como parte del cinturón de asteroides externo se espera que esté formado por hielo. Sabemos que tiene una forma irregular, así que aún se considera la posibilidad de que en realidad sean dos objetos y no uno.

New Horizons está ya en una misión extendida. Se considera la posibilidad de extenderla todavía más una vez que alcance su objetivo en unos días. Los cálculos indican que su combustible bastará para otra década de exploración espacial. Aún no es definitivo su futuro. Mientras tanto Brian May, guitarrista de Queen ya tiene listo un tema musical dedicado a New Horizons que se estrenará el día en que la sonda llegue a Ultima Thule, esto será en la Sede de la NASA en Maryland, Estados Unidos.


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