la lluvia de estrellas Gemínidas sobre Pendleton, Oregón. Crédito: Thomas W. Earle

Gemínidas 2017: ¿cómo ver una de las mejores lluvias de estrellas?

12-12-2017

¡Ojos al cielo!

Por: Deyanira Almazán

Con condiciones lunares ideales para no opacarlas, los observadores podrán disfrutar de un espectáculo astronómico que promete ser uno de los mejores de este año: la lluvia de estrellas de las Gemínidas.

Este año, la lluvia llegará a su punto máximo la noche del 13 de diciembre y hasta la madrugada del 14, cuando se espera ver docenas de meteoros por hora. Solo unos días más tarde, los espectadores con telescopios básicos obtendrán un regalo adicional: una inaudita visión del asteroide que crea la ducha.

Las Gemínidas entran en la atmósfera de la Tierra a una velocidad moderada -comparada con otras lluvias- de 35km/seg. Se han registrado en color verde, rojo, azul, blanco y amarillo, por lo que es una de las lluvias de estrellas más coloridas.

Su nombre se debe a que los meteoros parecen originarse alrededor de la estrella Castor, en la constelación de Géminis. Sin embargo se trata de un efecto de perspectiva, pues las estrellas están a unos 52 años luz de distancia y la lluvia se produce en la atmósfera superior, a unos 100 km sobre la superficie terrestre.

La mayoría de las lluvias de estrellas provienen de los cometas, después de perder la mayor parte de su cubierta exterior de hielo tras muchos encuentros con el Sol. Pero las Gemínidas son mucho más interesantes. Cada año, a mediados de diciembre, la Tierra no cruza la trayectoria de un cometa, sino la del asteroide 3200 Phaeton, un objeto extraño que los astrónomos han bautizado como "cometa rocoso". Cuando este tipo de asteroide pasa cerca del Sol, el calor hace que se fracture y expulse partículas rocosas.

Midiendo aproximadamente 4.8 km de ancho, la órbita de este asteroide lo acerca más al Sol que cualquier otro asteroide conocido. Y el 16 de diciembre, el objeto hará un sobrevuelo histórico con nuestro planeta, llegando a 10 millones de km de nosotros. No ha estado tan cerca de nosotros desde 1974, y no volverá a acercarse tanto hasta el 2093.

¡Pero no te preocupes! no hay ningún peligro de que este asteroide impacte con la Tierra. Por el contrario, 3200 Phaethon nos regalará algo inédito, pues si bien todos los años cruza la trayectoria de nuestro planeta, este año será un objetivo bastante fácil de ver con un telescopio pequeño. El asteroide hará su aproximación más cercana a las 6 p.m. ET el día 16 de diciembre, cuando aparecerá como una brillante bola de luz deslizarse por el cielo.

Ahora bien, si te pierdes las fechas pico, debería haber muchas estrellas fugaces unos días antes y después del evento principal. Y si las nubes – o algún evento inesperado- se interpone, siempre podrás verlas en vivo desde el Virtual Telescope Project.

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