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ELT: el telescopio más grande y potente del mundo

02-06-2018

... lo suficientemente grande como para buscar vida en otros planetas.

Por: Antonio Medina

En la soledad de las montañas de Chile, se encuentran las bases de lo que dentro de algunos años se convertirá en el telescopio óptico más grande del mundo. Su nombre es Telescopio Extremadamente Grande (ELT por sus siglas en inglés) y abrirá la puerta a la exploración astronómica de maneras aún inimaginables.

Estará compuesto por un espejo principal de 39 metros, formado por 798 pequeños segmentos hexagonales, algo que es relativamente nuevo en este tipo de telescopios; y por un espejo secundario de 4.2 metros, ambos con un grosor de 5 centímetros. Esto permitirá que el ELT reciba decenas de veces más luz de la que es capaz de captar el ojo humano.

A pesar de que los astrónomos tienden a diseñar telescopios cada vez más grandes, el ELT será una joya del diseño, pues encontrará el balance exacto entre la capacidad científica y la eficiencia. El Observatorio del Sur de Europa (ESO por sus siglas en inglés) es el encargado de llevar a cabo este ambicioso proyecto, que dio comienzo en 2017 y se espera que para 2025 esté terminado y listo para comenzar sus operaciones.

El cerro Armazones en Chile fue el lugar elegido para situar este telescopio por su privilegiada situación geográfica, pues cuenta con una gran altitud y muy poca humedad, además de que el país andino cuenta con los cielos más despejados, lo que es realmente importante para la observación astronómica.

Las grandes dimensiones del ELT permitirán explorar el espacio desde la Tierra como nunca antes y entre las principales metas de este telescopio está el descubrimiento y exploración de exoplanetas, continuando así con la búsqueda de alguno de estos cuerpos que pueda contener las condiciones ideales para la vida como la conocemos. Además, el ELT permitirá entender de mejor manera la forma en que los planetas rocosos se forman y comprender su evolución.

Por si todo esto fuera poco, el ELT también abrirá la puerta para explorar el corazón de otras galaxias y sus respectivos y lejanos sistemas solares, lo que servirá para romper de una vez por todas con la idea cada vez más obsoleta de que nuestro sistema solar es único en el universo y que es excepcional al ser capaz de contener vida.

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