El "Cometa de Navidad" (46p / Wirtanen) fotografiado a 15,800,000 km de distancia. Imagen Flickr / Pepe Manteca

El cometa de la Navidad: cómo ver el cometa 46P/Wirtanen este fin de semana

14-12-2018

Es posible que ni siquiera necesites telescopio...

Por: Luis Moctezuma


Este fin de año tiene como obsequio algunos eventos astronómicos para quienes disfrutamos mirar al cielo. Uno de ellos es el paso del cometa 46P/Wirtanen. Habitualmente los cometas provienen de lugares lejanos, en el sistema solar provienen de la Nube de Oort a donde la Voyager 2 llegó hace unas semanas. Esta vez se trata de un vecino de la región planetaria.

Un pequeño cometa que crea grandes expectativas

46P/Wirtanen es un cometa de apenas 1.2 kilómetros de diámetro. En comparación con otros cometas famosos es pequeño. El cometa Halley, que se acercará a nuestro planeta en 2061, tiene un radio de 6 kilómetros. El cometa Hale-Bopp que en 1997 provocó emoción a los observadores del cielo y temor entre algunas sectas religiosas por su intenso brillo medía 120 kilómetros de diámetro.

A pesar de su tamaño será visible sin equipo profesional. La distancia a la que pasará de nuestro planeta, en su punto más cercano será de 11,586,350 kilómetros. Se trata de una distancia perfecta para verlo pasar desde lugares alejados de la contaminación lumínica de las ciudades. Este momento de mayor cercanía será el domingo 16 de diciembre a las 7:06 a.m. pero será visible hasta el martes 18.

La mayoría de los cometas en nuestro sistema solar provienen de la Nube de Oort y están hechos de polvo y hielo. Esto provoca que cuando se acercan al sol reaccionen y produzcan esa características colas. En el caso de 46P/Wirtanen el trayecto es mucho más pequeño. Su mayor distancia del sol es similar a la de Júpiter. Gracias a que su trayectoria es así de cerrada se le puede ver con frecuencia desde la Tierra.

La vista de este cometa se da cada 5 años y medio. No siempre encuentra a nuestro planeta a la misma distancia, en ocasiones se acerca un poco más y otras menos. Este año pasará muy cerca, algo que no volverá a ocurrir hasta 2038. Desde el cielo terrestre se verá como una gota de luz verde y borrosa con dos colas.

Aunque se trate de un cometa local y no un visitante lejano, 46P/Wirtanen tiene una estructura similar a los otros cometas. Cuenta con un núcleo de hielo y polvo, una coma (o cabellera) y cola. Esta última aparece por dos causas y por lo tanto se mueve en dos direcciones. Por una parte los materiales volátiles de su estructura se calientan y evaporan al acercarse al sol y crean una estela que persigue al cometa. Por otra parte, el viento solar ioniza los gases del cometa y producen otra estela que sigue al campo magnético del sol para alejarse de él.

¿Cómo ver el cometa?

Ya que el cielo nos obsequiará un regalo en esta navidad es importante saber cómo abrirlo. El primer punto importante para ver a 46P/Wirtanen es alejarse de las luces intensas. Las ciudades son una fuente inagotable de luz, así que si quieres verlo sal de la urbe. La luna será otro obstáculo ya que se encuentra en fase creciente e iluminará la noche, pero si apuntas correctamente será visible.

El último detalle es localizarlo. Se desplazará entre las constelaciones de Orión y Tauro.  En esta época es fácil de ubicar al cazador Orión, ya que a muchos se nos dijo de niños que su cinturón alojaba a los tres reyes magos. Cerca de su cabeza se encuentra Tauro en donde es fácil localizar a una estrella brillante a la que el cazador mira fijamente: Aldebarán (un gran punto rojo). En esa misma dirección y más alejadas de Orión están las Pléyades, un grupo de estrellas muy brillantes. Ese será el recorrido de 46P/Wirtanen que podrá seguirse incluso con binoculares y la oscuridad adecuada.


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