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Mars Express fotografía un cráter congelado en Marte

21-12-2018

Al norte del planeta rojo hay un cráter helado.

Por: Luis Moctezuma


La Agencia Espacial Europea (ESA, por sus siglas en inglés) ha publicado fotos de Korolev, un contenedor de hielo permanente. Ademá, se publicó apenas unos días antes del 15 aniversario de la llegada de esta misión al planeta rojo.

15 años después

Mars Express salió de la tierra el 2 de junio de 2003. Poco más de 6 meses después llegaba a su destino. El 25 de diciembre de ese año comenzó a orbitar el planeta rojo. Diciembre es el mes de aniversario del inicio de su programa de investigación marciano y como parte de la celebración envió imágenes de Korolev.

Desde aquel 2 de junio en que despegó del cosmódromo de Baikonur, en Kazajistán, Mars Express ha hecho un largo recorrido. Viajó a 10,800 kilómetros por hora hasta llegar a la órbita marciana y ahora se comunica diariamente con la Tierra. Cada día se reciben entre 0.5 y 5 Gb de información a 230 kbps, casi 50 veces más lento que una conexión de 10 mbps como las que se tienen actualmente en los hogares mexicanos, e incluso más rápidas.

Un cráter de hielo

En su comunicado oficial, la ESA menciona que se trata de un cráter con hielo, más no con nieve. Esta aclaración que parecería un simple juego de palabras es muy importante. No se trata de un ciclo en que el hielo caiga sobre la superficie, en realidad jamás deja de estar ahí. La razón es simple, se trata de una “trampa de hielo”.

Crater_Korolev.jpg

Lo que se ve en las fotografías es una superficie congelada que, salvo por el rojo de la tierra sería parecido a cualquier nevado, pero no es así. El cráter tiene 82 kilómetros de diámetro y sobre él hay una capa de 1.8 kilómetros de hielo que permanece ahí todo el año. Las condiciones climáticas permiten que la temperatura se mantenga y así el hielo no se derrita o evapore.

El aire sobre el cráter se enfría y desciende. Esta corriente crea una especie de escudo de baja temperatura que evita que el calor penetre dentro de Korolev. El hielo permanece estable durante todo el año sin ser afectado por la temperatura exterior. Así que no importa si es día o noche, verano o invierno, el hielo está protegido contra cualquier elevación en la temperatura.

El nombre del cráter proviene de un ingeniero y diseñador de naves espaciales. Sergei Korolev es conocido como el “padre” de la tecnología espacial soviética. Este hombre participó en las misiones Sputnik (el primer satélite artificial que orbitó la Tierra), Vostok (donde viajó Yuri Gagarin), además trabajó en los precursores de los cohetes lanzadores de las naves Soyuz (que aún llevan a los tripulantes de la Estación Espacial Internacional).

Para celebrar el 15 aniversario de la misión Mars Express tenemos nuevas imágenes de Marte. Provienen de un cráter que toma su nombre de un pionero de la exploración espacial y además muestran una gran cantidad de hielo. Hasta ahora la búsqueda de agua en Marte se ha hecho en las profundidades; sin embargo está ahí afuera, congelada y protegida por el viento, al menos en el cráter Korolev.

Las fotografías se tomaron con la Estéreo Cámara de Alta Resolución de mArs Express (HRSC, por sus siglas en inglés). La imagen se compuso a partir de 5 bandas distintas, cada una tomada en órbitas distintas. Gracias a esto podemos ver el cráter en perspectiva, contexto y vistas topográficas. Mars Express nos ha permitido ver desde distintos puntos un mismo cráter congelado en un planeta rojo y del que sospechamos hace tiempo que no está seco.


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