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NASA a punto de dar por perdido al rover Opportunity

30-01-2019

"Si este es el fin, no puedo imaginar una mejor forma en que pudo ocurrir"

Por: Luis Moctezuma

 

El 25 de enero de 2004 el rover Opportunity llegó a la superficie Marciana. 15 años después la Administración Nacional de la Aeronáutica y del Espacio estadounidense (NASA, por sus siglas en inglés) anunció que queda poco tiempo antes de darlo por perdido. Cuando comenzó su misión en el planeta rojo se garantizaban 90 días de funcionamiento, en junio cuando se perdió contacto con él ya había acumulado más de 5 mil.

Un jinete en la tormenta

En junio de 2018 se perdió contacto con Opportunity. La causa fue una tormenta de arena que envolvió al planeta rojo por completo bloqueando a la fuente de energía del rover. Sin luz solar sus baterías no tardaron en agotarse. Fue hasta el 26 de septiembre que se tuvo noticias de él. No se tuvo comunicación directa, la sonda MRO encontró señales suyas en el Valle de la Perseverancia, en el hemisferio sur.

Conocer su ubicación despertó la esperanza de los entusiastas de la exploración espacial; sin embargo, el tiempo se agota. El Laboratorio de Propulsión Jet de la NASA (JPL, por sus siglas en inglés) ha enviado ya 600 comandos intentando reanimarlo. Ninguno de los intentos ha tenido éxito. La última esperanza de los ingenieros es la temporada de vientos que comenzó en noviembre y está por terminar.

Los vientos marcianos son la última carta para liberar al Opportunity del polvo que cubre sus paneles solares. Una vez despejado podría recargar sus baterías y recibir las señales que se le han enviado desde la Tierra. Se trata de la última alternativa y hasta ahora no ha mostrado ser efectiva. Las próximas semanas serán definitivas para que la NASA decida oficialmente dar por perdido al vehículo explorador.

Una desaparición entre la arena sin posibilidades de comunicarse es el final más probable para esta misión que cumplió años el fin de semana pasado. “Pero si este es el fin, no puedo imaginar una mejor forma en que pudo ocurrir… 15 años en una misión de 90 días y eliminado por una de las peores tormentas de arena marcianas en muchos años”, comentó  Steven Squyres de la Universidad de Cornell, director investigador de la misión.

El invierno se acerca

El invierno marciano está a unos meses, con él vendrán temperaturas bajas, menos sol en el hemisferio sur y la esperanza de recuperar a Opportunity se habrá esfumado. Esta época ya cuenta entre sus decesos a otra misión de exploración: Spirit. En 2011 el rover gemelo de Opportunity cedió también ante el invierno marciano.

Quedan 5 semanas. La temporada de vientos continúa y aunque hasta ahora no lo ha logrado sigue siendo posible que despeje los paneles solares de Opportunity. John Callas, director de la misión en el JPL, mencionó que se siguen intentando enviar comandos para que el rover active las antenas traseras en caso de que alguna de las principales esté rota. “Después de eso, no sé que se pueda hacer después, si hay algo”, agregó Callas.

Aún si no se recupera el contacto con Opportunity ya ha pasado a la historia como una misión que nos ayudó a conocer mucho mejor a nuestro vecino rojo. En sus más de 5 mil días atravesó 45 kilómetros de la superficie marciana. Realizó la exploración más larga que se tiene hasta ahora de cráteres en el cuarto planeta del sistema solar. Aún cubierto de polvo extraterrestre y sin capacidad para comunicarse ya es parte de la historia espacial.

El viento que levantó la arena que lo cubre es el único capaz de rescatarlo, por ahora. Las opciones son pocas y el tiempo se agota. Cada vez es menos probable que se vuelva a tener contacto desde la Tierra con el rover Opportunity. La decisión de cerrar la misión está cerca. Al final de febrero confirmaremos si ocurrió el milagro de recuperar al viejo explorador o el asunto se cierra oficialmente.

 

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