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Primera fotografía en alta resolución de Ultima Thule

03-01-2019

Un muñeco de nieve en el Cinturón de Kuiper

Por: Luis Moctezuma


New Horizons comenzó el año sobrevolando Ultima Thule, el objeto más alejado de la tierra que ha visitado un artefacto humano. La noticia del sobrevuelo llegó por la mañana del primero de enero y la primer imagen de alta resolución se publicó el martes. Ahora imaginemos a Ultima Thule: un muñeco de nieve rojo en el Cinturón de Kuiper.

Hace mucho tiempo en un cinturón de asteroides muy lejano

La información que teníamos sobre Ultima Thule antes de la misión New Horizons era poca, aún así las expectativas eran altas. En el Cinturón de Kuiper las condiciones son perfectas para guardar información del origen del sistema solar. Para Jeff Moore, líder del equipo de Geología y Geofísica de New Horizons: “New Horizons es como una máquina del tiempo, nos regresa al nacimiento del sistema solar”.

La temperatura es muy baja. Las temperaturas en esta región del sistema solar son de entre 30 y 40 grados sobre el cero absoluto. Bajo estas condiciones las reacciones químicas se mantienen estáticas. De esta forma los objetos que habitan el Cinturón de Kuiper se conservan en un estado congelado que permite observar cómo era el sistema solar cuando se formó hace casi 4,500 millones de años.

Ultima Thule será útil para comprender cómo fue que se formaron los planetas. Aquín las colisiones son mucho menos comunes que en otras regiones del sistema solar. Además, se trata de un objeto pequeño, lo que evita que haya cambios significativos en su composición geológica.

Última Thule se compone de dos cuerpos, lo que lleva a pensar que estos se unieron en un movimiento muy lento. Su longitud es de 31 kilómetros; el cuerpo de mayor tamaño fue bautizado como Ultima y tiene 19 kilómetros de ancho, el más pequeño fue nombrado Thule y tiene 14 kilómetros de ancho. Juntos forman una figura similar a un hombre de nieve. Además de la imagen navideña este objeto guarda otra relación con el polo norte.

Aunque sus partes hayan sido bautizadas cada una con una palabra de su nombre el significado es mucho más antiguo. Ultima Thule es una expresión que usaban los geógrafos romanos y medievales para referirse a lo que estaba “situado más allá del mundo conocido”, para ser más específicos a lo que estaba muy al norte para ser reconocido.

Ultima Thule no está al norte pero sí en un lugar muy alejado, más allá del sistema solar conocido. Además, su temperatura es muy baja. Los dos cuerpos que se unieron para formar Ultima Thule hace miles de millones de años eran helados, además, se acercaron tan lentamente que pudieron quedarse juntos girando en espiral, hasta ahora no se han separado y mantienen una rotación de aproximadamente 16 horas. Se compara la unión de estos dos cuerpos con un choque entre automóviles a muy baja velocidad en donde ambos salen casi sin daños.

Las primeras imágenes y dentro de unos años todos los detalles

La información que envía Ultima Thule tarda seis horas en llegar hasta la Tierra. La velocidad de transferencia es de 1 kilobyte por segundo. El martes la Administración Nacional de la Aeronáutica y del Espacio (NASA) publicó las primeras fotografías de alta resolución de Ultima Thule.

Una de ellas fue tomada con el Captador de Imágenes de Reconocimiento de Largo Alcance (LORRI, por sus siglas en inglés). Fue tomada a las 5:01 UTC del primero de enero de 2018. Se capturó a una distancia de 28 mil kilómetros.
La imagen a color que nos muestra a Ultima Thule como un cuerpo rojizo y opaco se tomó unos minutos antes. A las 4:08 UTC la Cámara Multiespectral de Imágenes Visibles (MVIC, por sus siglas en inglés) hizo una captura que nos muestra ese hombre de nieve rojo y opaco con un cinturón brillante. Esta fotografía se consiguió a 137 mil kilómetros de distancia.

Ultima Thule color.jpeg

Apenas se ha descargado el 1% de la información que obtuvo New Horizons. Se estima que serán 20 meses los que tomará descargar todos los paquetes de datos que consiguió New Horizons en su paso a 50,700 kilómetros por hora cerca de Ultima Thule. Todavía queda mucho por conocer de este cuerpo helado que se encuentra más allá de lo que alguna vez imaginamos conocer de nuestro sistema solar.


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